Belg Sébastien de Halleux: miljonair dankzij Facebook

Op 32-jarige leeftijd is Sébastien de Halleux, zoon van een Vlaamse moeder en Waalse vader, een zuiver Belgisch product. Al 15 jaar woont hij in de Verenigde Staten, waar hij Playfish heeft opgericht, een bedrijf dat spelletjes en Facebook-applicaties als ‘Restaurant City’ en ‘Pet Society’ maakt. Vorig jaar verkocht hij het succesvolle bedrijf echter voor 400 miljoen euro.

Sébastien de Halleux is 16 jaar als hij naar de Verenigde Staten vertrekt om er te studeren aan het  ‘United World College’. Na zijn studies keert hij terug naar België om voor burgerlijk ingenieur te studeren aan de UCL. Toch duurt het niet lang voor hij België verlaat en omruilt voor Londen, waar hij zijn studies verder zet aan het Londense ‘Imperial College’. In deze Engelse metropool beslist hij om samen met drie vrienden ‘Macrospace’ op te richten.

Gsm spelletjes, een visionair project

In 2003 behoren smartphones nog tot de stoutste droom van iedereen die gek is op technologische gadgets en beginnen kleurschermen stilaan de gsm markt te veroveren. Nochtans kennen Sébastien en zijn medeoprichters veel succes met het idee om videospelletjes voor de gsm te maken. Hun bedrijf krijgt bekendheid over de hele wereld...behalve in de USA. Om de Amerikaanse markt te kunnen veroveren, is een fusie met het concurrerende bedrijf, Sorrent, noodzakelijk. Zo ontstaat ‘Glu Mobile’: op de beurs gelanceerd met een waardering van 337 miljoen dollar.

In 2007 kiezen de vier jongens ervoor om te investeren in een nieuw project: Playfish ziet dat jaar het daglicht in Silicon Valley. Het grote verschil met hun vorig project is dat ze de gsm’s niet meer gebruiken als distributiekanaal, maar de sociale netwerken.

Investering van 3 miljoen $ wordt 400 miljoen $

Hun applicatie ‘Wie heeft het grootste brein’ wordt gelanceerd op Facebook. In plaats van enorme bedragen te investeren in reclame om het spel te promoten, sturen ze met Kerstmis de quiz naar 100 vrienden. Een maand later (eind januari) blijkt de quiz al door 100.000 gebruikers gemaakt te zijn en in februari gaan ze al over de grens van het miljoen.

Na nauwelijks 2 jaar kent Playfish een indrukwekkende groei: 200 medewerkers, een duizendtal spelletjes waaronder ‘Pet Society’, ‘Gangster City’en‘Geo Chalenge’ en meer dan 60 miljoen actieve spelers. De  applicaties op Facebook zijn dan wel gratis, toch zorgen ze voor een royaal inkomen. Hoe dat kan? Om de spelletjes te kunnen spelen moeten de spelers virtuele objecten kopen. En dat blijkt te werken: dagelijks worden er ongeveer 90 miljoen virtuele objecten verkocht!

In november 2009 doet Elektronic Arts (EA), dé elektronische spelletjesmaker van onder andere ‘Fifa’, ‘Sims’ en ‘Need for Speed’, een voorstel van 400 miljoen dollar om Playfish op te kopen. Aangezien de vier oprichters amper twee jaar voordien voor 3 miljoen dollar investeerden, is de verkoop pure winst.

2 miljard dollar in plaats van 20 miljoen

Toch was het voor Sébastien geen optie om ‘zijn kindje’ helemaal te laten vallen: hij werd vicepresident van de afdeling ‘business development en strategische partners’ van de interactieve afdeling van EA. Een uitdaging die niet zoveel afwijkt van zijn job als baas van Playfish: “Onze missie is dezelfde gebleven. Ze is gewoon groter geworden: in plaats van 20 miljoen dollar op de bank, hebben we nu 2 miljard.”

Bron: Start-Up Ville. Interviews met ondernemers uit Silicon Valley, Evy Balleger, edities Luster
Foto: Jeff Singer