Gat in de markt: onbemande vliegtuigjes

Gatewing is jong en bijzonder veelbelovend. Het bedrijf kreeg van ons panel, dat gepokt en gemazeld is in Vlaamse technologie, de beste score. Met hun onbemande vliegtuigjes hopen ze nu wereldwijd het luchtruim te veroveren.

Zaakvoerder Maarten Vandenbroucke (32) overlegt met zijn hr-medewerkster Estel Meyhui (32). Dat doen ze buiten, want de gevel van het kantoorgebouw is aan renovatie toe en dat veroorzaakt nogal wat stof en lawaai. Estel Meyhui van Effectis begeleidt het bedrijf onder meer bij nieuwe aanwervingen. Dit bedrijf groeit als kool. In het najaar verhuist Gatewing naar een nieuwe site op The Loop, bij Flanders Expo. En recent was er ook de overname door het Amerikaanse bedrijf Trimble.

Gatewing produceert onbemande vliegtuigjes, type X100. Die hebben een fototoestel aan boord waarmee je zeer kwalitatieve beelden kan maken, bijvoorbeeld van een steengroeve. Het innoverende schuilt vooral in de combinatie van twee complexe technologievormen: onbemande luchtvaart en software voor automatische beeldverwerking. De beelden zijn haarscherp en worden met de software aan elkaar vastgemaakt. Dat gebeurt zo nauwkeurig dat je een 3D-model en volumes kan berekenen. De technologie is bedoeld voor professioneel gebruik, zo is het interessant voor onder meer mijnbouw- en olie- en gasbedrijven. De vliegtuigjes voldoen dan ook aan alle mogelijke normen en certificaten, wat een behoorlijk ingewikkelde zoektocht opleverde.

“De ondernemerscultuur hier is soms oubollig, maar we willen laten zien dat je echt een trendsetter kan zijn.”

Jong geweld met ondernemersbloed

Gatewing is het geesteskind van dr. ir. Peter Cosyn (33) die een doctoraat schreef over onbemande vliegtuigen. Hij wou zijn idee ook commercialiseren. Aan de uitwerking van het concrete product werkte naast Maarten Vandenbroucke ook Maarten van Speybroeck (31) mee. Het trio richtte samen Gatewing op.

Bij Gatewing werken vooral hoogopgeleide twintigers en dertigers. Alleen de salesdirecteur is wat ouder. Een startend bedrijf vergt veel flexibiliteit van zijn medewerkers, onder meer om te reizen.
Maarten Vandenbroucke is vol lof over zijn team: “Het merendeel van onze medewerkers is industrieel of burgerlijk ingenieur. Niet iedereen werkt effectief als ingenieur. Voor sommige commerciële functies zijn er medewerkers met een technische achtergrond nodig. Ook hebben we een legertje medewerkers dat zich toelegt op de customer services. Zij geven opleidingen en zorgen voor productondersteuning.”

De selecties zijn behoorlijk streng. Als je bij Gatewing aan de slag wil, moet er ook ondernemersbloed door je aderen vloeien. Maarten Vandenbroucke: “Je moet kunnen zwemmen als je in het water wordt gegooid. Het werkritme is tamelijk strak.”

De assemblage en het testen van de vliegtuigjes doet Gatewing zelf. Per maand produceert Gatewing zowat veertig stuks. De vliegtuigjes zijn zo gemaakt dat ze alle weersomstandigheden aankunnen en vaak kunnen gebruikt worden. Het Amerikaanse bedrijf Trimble toonde al snel interesse in Gatewing. “Daar waren we trots op. Voor ons was de overname een belangrijke strategische zet, want zo kunnen we een beroep doen op hun wereldwijd distributienetwerk. Zij werken vaak samen met landmeters, mijnbouwers, ingenieurs, bouwbedrijven, universiteiten enzovoort. Trimble heeft een ijzersterke reputatie en dat is dus echt wel een meerwaarde. Bovendien groeien we heel snel en is hun financiële injectie zeer welkom. Ook voor hen was het interessant, want ze waren op zoek naar een product als het onze.”

Trendsetter

Gatewing is ambitieus. Maarten Vandenbroucke: “We willen in het segment van de combinatie van onbemande luchtvaart en kartering wereldwijd het belangrijkste bedrijf worden. Er is ook nog een sterke technologische evolutie mogelijk. Verbeterpunten zijn onder meer het vlieggedrag, de batterijen, de camera’s en de manier waarop het vliegtuig wordt gebruikt. We hebben een eigen onderzoeksteam dat hier voortdurend aan werkt.”

Binnen een termijn van drie jaar wil Gatewing het aantal medewerkers verdubbelen. Ook de zoektocht naar afzetmarkten blijft intens. Landen als China zijn interessant, maar ook Canada, Australië en centraal- en zuidelijk Afrika bieden perspectieven omdat er veel mijnbouw is. “We zijn er zeker van dat het luchtruim tegen 2020 heel vaak door onbemande vliegtuigjes zal worden gebruikt, omwille van uiteenlopende redenen. Dan denk ik bijvoorbeeld aan het observeren van het verkeer, het meten van de luchtkwaliteit, enzovoort.”

Gatewing wil graag in Gent blijven. “We voelen ons een Gents bedrijf. Bijna al onze medewerkers hebben in Gent gestudeerd. Ook vanuit Vlaanderen kan je een verschil maken. De ondernemerscultuur hier is soms wat oubollig, maar we willen laten zien dat je echt wel een trendsetter kan zijn.”

Tekst: Hilde Pauwels