Hoeveel verdient een astronaut?

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft 6.372 sollicitaties binnengekregen nadat ze een website opende om nieuwe rekruten aan te werven. Dat is geen record, maar wel significant meer dan de 2.500 à 3.500 sollicitaties die de organisatie binnenkreeg tijdens andere recente sollicitatierondes.

De toegangsvoorwaarden

Astronaut worden mag dan wel een kinderdroom zijn van vele jongens en meisjes die met de blik op oneindig naar de hemel staren, de effectieve selectieprocedure is harde realiteit. Een greep uit de toelatingsvoorwaarden.

Je moet:

  • een Amerikaanse staatsburger zijn.
  • in het bezit zijn van minimaal een bachelordiploma in engineering, biologie, fysica of wiskunde van een erkende universiteit. Masters of doctors hebben een voetje voor.
  • meer dan drie jaar professionele ervaring hebben of meer dan 1.000 vlieguren in een jet als piloot op je conto hebben staan.
  • alle fysieke tests doorstaan, waaronder zeer strenge oogtests. De bloeddruk in rust mag ook niet meer dan 140/90 bedragen.
  • tussen de 157,5 en 190,5 cm groot zijn.
  • drugsvrij zijn.

In de lente van 2013 zullen negen tot vijftien van de meer dan 6.300 gegadigden een positie veroveren als ‘kandidaat’ in de NASA Astronaut Group 21. Zij moeten een twee jaar durend trainingsprogramma volmaken, waarin ze onder andere het ISS van binnen en van buiten moeten leren kennen en zich ook het Russisch eigen moeten maken. Alle kandidaten moeten harde fysieke trainingen ondergaan, te land, ter zee en in de lucht. De kandidaten die het volledige programma doorsparteld hebben komen in aanmerking voor missies in de ruimte.

De verloning

Astronaut is een overheidsjob, en wordt dus ook zo betaald. Alle jobs aan de Amerikaanse overheid worden verloond volgens de ‘General Schedule’-loonschalen, die ingedeeld zijn in categorieën van GS-1 tot GS-15. Astronauten vallen sowieso in de categorieën GS-11 tot GS-14, waardoor hun loon schommelt tussen de 64.724 en 141.715 dollar bruto per jaar (tussen de 48.800 en 106.840 euro bruto).

Dit ruime verschil in salaris kan verklaard worden door de verschillende niveaus van opleiding en ervaring. Zo worden masters meer betaald dan bachelors, en kandidaten met een PhD (doctoraat) kunnen op een nog hoger salaris rekenen. Er wordt ook rekening gehouden met elk jaar relevante ervaring om het loon te bepalen. Er is geen verschil in loon voor astronauten die in de ruimte vertoeven en zij die met beide voeten op de grond blijven.

Het Amerikaanse systeem van verlonen is daarmee verschillend van het Russische. Kosmonauten worden meer betaald wanneer ze een missie in de ruimte vervolmaken. In 2010 verklaarde Vladimir Solovyov, hoofd van het Russische deel van het ISS, dat een kosmonaut die zes maanden in het ISS vertoeft daar tussen de 130.000 en 150.000 dollar voor krijgt (tussen de 100.000 en 113.000 euro).