Hoeveel verdienen de makers van World of Warcraft?

Met meer dan 12 miljoen zijn ze, de spelers die maandelijks 15 dollar neertellen voor hun abonnement op World of Warcraft, de razend populaire videogame die zich volledig op internet afspeelt. Het geld rolt dus vlot binnen bij Blizzard, het bedrijf achter het spel, maar hoeveel verdienen de makers nu precies?

Begin jaren ’90 ontwikkelde het Californische softwarebedrijf drie succesvolle gamefranchises voor de pc: Warcraft, Starcraft en Diablo. Die spellen deden het goed, maar het was pas met de lancering van de online versie van Warcraft in 2004 dat het bedrijf van Michael Morhaime, Frank Pearce en Allen Adham echt hoge ogen gooide.

In ‘World of Warcraft’, zoals deze variant genoemd werd, nemen miljoenen spelers het online samen op tegen de krachten van het kwade. De populariteit boomde en het spel werd dé referentie in het genre van de ‘massively multiplayer online role-playing games’ (MMORPG).

7 miljard euro marktwaarde

In 2008 kon Vivendi Games, de Franse eigenaar van Blizzard, de Amerikaanse spellenfabrikant Activision overnemen. Het nieuwe bedrijf, Activision Blizzard, groeide uit tot het grootste in de sector van de videogames en is goed voor een marktwaarde van ruim zeven miljard. Blizzard blijft daarbinnen een zelfstandige afdeling met een eigen management.

4,7 miljoen spellen verkocht in 1 maand

In 2010 boerde Activision Blizzard bepaald niet slecht. Van ‘World of Warcraft: Cataclysm’, de jongste versie van het spel gingen in de eerste maand 4,7 miljoen exemplaren over de – al dan niet digitale – toonbank. Daarmee is dit het snelst verkopende pc-spel ooit.

Ook de meest recente versie van Starcraft, Wings of Liberty, deed het met 3 miljoen verkochte exemplaren in de eerste maand uitermate goed. Van Warcraft en Starcraft samen werden er in 2010 9 miljoen exemplaren verkocht.

3,26 miljard euro omzet en 306,36 miljoen euro winst

De productverkoop bracht Activision Blizzard in 2010 ruim 3 miljard dollar (2,26 miljard euro) in het laatje. De abonnementen, licenties en andere inkomsten waren goed voor 1,36 miljard dollar (1,17 miljard euro). Samengeteld betekent dat dus een omzet van ruim 4,4 miljard dollar (3,26 miljard euro).

De kosten voor de ontwikkeling van de games lopen echter ook hoog op. Uiteindelijk behaalt Activision Blizzard zo'n 10% winst op haar omzet, hetzij 418 miljoen dollar of 306,36 miljoen euro.

Blizzard alleen is goed voor een omzet van 1,66 miljard dollar (1,21 miljard euro), Activision, dat spellen zoals Guitar Hero, Call of Duty en Tony Hawk in zijn portefeuille zitten heeft, vertegenwoordigt 2,77 miljard dollar (2,03 miljard euro).

Nieuwe uitdaging is mobiel

Wie de jaarbalansen van Activision Blizzard erop naleest lijkt dus wel een goednieuwskrant in handen te hebben. Toch pakken er zich ook donderwolken aan de horizon samen. Zo is het aantal abonnees op World of Warcraft weliswaar erg hoog, toch lijkt hun aantal te stagneren. Bovendien is de concurrentie van andere games op de pc en – vooral – spelconsoles zoals de Wii,Xbox en PS3 moordend.

Ook lijkt de toekomst steeds vaker mobiel te worden; nu al verliest de pc, toch het belangrijkste platform voor World of Warcraft, terrein ten opzichte van smartphones en tabletcomputers. Blizzard speelt al een klein beetje in op deze trend door de lancering van World of Warcraft Armory. Dat is een toepassing op smartphones waarmee spelers onderweg kunnen inloggen op hun spelaccount, hun wapenarsenaal kunnen uitbouwen en virtuele goederen kunnen verkopen.  Voor medeoprichter Frank Pearce is het duidelijk: “We hebben de afgelopen twintig jaar haast exclusief de pc-ervaring geëxploiteerd. Als we de business verder willen doen groeien, zullen we ook moeten uitkijken naar andere platforms.”