Droomjob: hoeveel verdient een dolfijnenverzorger?

Al twintig jaar traint Johan Cottyn de dolfijnen van het Boudewijn Seapark in Brugge. "Daarvoor had ik een administratieve job. Toen ik begon waren we maar met twee verzorgers en konden de dieren helemaal niets. Ze hadden ook nog nooit met mensen gezwommen. Ik heb alles aan mezelf geleerd, al doende. Ik heb het dolfinarium in Nederland bezocht en gekeken hoe ze het daar deden. Beetje bij beetje leerden de dolfijnen me kennen en kon ik hen kunstjes aanleren."

1 tot 20 kilo vis per dag, per dolfijn

Vandaag is de training en de verzorging sterk geprofessionaliseerd. Dat moet wel, want de vedettes van dienst lokken jaarlijks tussen de 300.000 à 350.000 bezoekers. 's Morgens begint het team verzorgers met een grondige poetsbeurt rond de bassins. Daarna geven ze de dieren hun vitamines en doen ze een medische check. Zijn er problemen met de gezondheid, dan schakelen ze de dierenarts in. De verzorgers staan ook in voor het eten van de dolfijnen: 1 tot 20 kilo per dag per dier. Hoeveel vis een dolfijn krijgt, varieert van dag tot dag, net zoals in de vrije natuur het geval zou zijn. Maar het meeste van hun tijd besteden de verzorgers aan de training van de dieren, al hangt het aantal uren wel af van het aantal shows er die dag plaatsvinden.

Opleiding: leerkracht LO

Gemiddeld werken ze in het dolfijnenpark van Brugge met 7 trainers. "In het hoogseizoen kunnen dat er 10 zijn. Het merendeel van de trainers heeft een opleiding lichamelijke opvoeding achter de rug", vertelt Johan Cottyn. "Dat lijkt me de ideale achtergrond. Een goeie conditie en een beetje pedagogische achtergrond komen immers goed van pas als je dieren moet trainen. Gemiddeld genomen duurt het twee jaar voor je de job helemaal onder de knie hebt."

Welke andere vaardigheden zijn essentieel voor een trainer? "Gepassioneerd zijn door dolfijnen is zeker een plus, maar nog belangrijker is teamgeest. De sfeer moet goed blijven, ook al is het soms zwaar en lastig werk en zijn de werkuren niet altijd ideaal. Je moet op voorhand goed beseffen dat weekends en vakantieperiodes de drukste periodes zullen zijn. Een beetje flexibiliteit is dus noodzakelijk. En ook tweetaligheid is een vereiste."

1.300 euro bruto per maand

En hoe zit het met de verloning? "Rijk zal je er niet van worden", lacht Cottyn."Een beginnende trainer heeft het statuut van arbeider en verdient tussen 8 en 9 euro bruto per uur. Per maand komt dat neer op 1.300 euro bruto. Groei je door tot assistent of hoofdtrainer, dan krijg je het statuut van bediende. Maar ook dan hoef je geen riant loon te verwachten."

Droomjob?

"Of dit nu een droomjob is? Ja en nee. Wat de buitenwereld ziet, is sprookjesachtig. Dat klopt. Maar dat is slechts een heel klein deel van ons werk. Achter de schermen komt er heel wat stress en zorg aan te pas. Want alles bij elkaar is het alleen het welzijn van onze dieren dat telt."