Wat gebeurt er met je contract als je in de gevangenis belandt?

Het is wellicht niet de vraag die Ronald Janssen dezer dagen bezig houdt, maar ze is wel interessant: wat gebeurt met je arbeidscontract als je in de cel of in voorhechtenis belandt?

“Er is de jongste jaren veel te doen rond voorlopige hechtenis en ontslag om dringende reden”, zegt Nicholas Thoelen van advocatenkantoor Engels & Claeys. “De cruciale vraag is: wanneer ontsla je als werkgever je werknemer? In sommige gevallen ontslaat hij de werknemer nog voor zijn schuld effectief vast staat, maar als dat achteraf onterecht blijkt, kan de werkgever verplicht worden een verbrekingsvergoeding te betalen. Ik herinner met een case van een werkgever die tijdens een strafonderzoek een verslag van een verhoor te pakken kreeg en daardoor 300% zeker wist dat zijn werknemer schuldig was. Hij ontsloeg hem meteen. Maar toen de werknemer na verloop van tijd vrij kwam, spande die een proces in tegen zijn voormalige werkgever. Die kon op dat moment onmogelijk weten dat hij schuldig was, stelde hij, en de rechtbank heeft hem daarin gevolgd.”

Contract sowieso geschorst

Veel ruimte voor interpretatie biedt een strafzaak op het eerste gezicht nochtans niet. Wanneer een werknemer in voorlopige voorhechtenis genomen wordt, wordt de arbeidsovereenkomst automatisch geschorst. De werkgever moet tijdens de schorsing geen loon uitbetalen omdat er geen prestaties zijn. Dirk Derwael, juridisch adviseur bij SD Worx: “Dat is de regel. Maar wanneer een betrokkene bekend heeft, kunnen de feiten ook zo zwaar zijn dat alle vertrouwen geschonden is, zodat een ontslag om dringende reden gewettigd is. Een werkgever kan daarnaast argumenteren dat de negatieve publiciteit in de pers reden genoeg is om te ontslaan. Anderzijds kan de werknemer daar tegenin brengen dat hij niet zelf verantwoordelijk is voor die negatieve publiciteit. In dat geval moet een rechtbank die twee standpunten tegen elkaar afwegen. Het is sowieso uitkijken voor een werkgever wanneer hij ontslaat om dringende reden in zo’n geval. Wanneer iemand voor langere tijd in voorhechtenis gehouden wordt en hij blijkt uiteindelijk onschuldig te zijn, dan moet de werkgever hem gewoon terug aan het werk laten. Wanneer hij toch ontslagen werd, dan is de kans groot dat de werkgever een verbrekingsvergoeding moet betalen. Het is een zeer moeilijke situatie: hoe lang moet je wachten vooraleer je iemand kan ontslaan? Als je twijfelt als werkgever, is het beter te wachten.”

Zorg ervoor dat je zeker bent voor je ontslaat

“Het gros van de Belgische bedrijven zou in het geval Ronald Janssen niet twijfelen: onmiddellijk ontslag om dringende reden”, zegt Nicholas Thoelen. “Nochtans is dat voorbarig, want hij is nog niet schuldig bevonden. Er staat wel in het lang en in het breed in de kranten dat hij drie moorden bekend heeft, maar het parket blijft heel voorzichtig met die informatie. Je moet dus opletten. Je maakt als werkgever maar beter dat je zeker bent. Het is voor een bedrijf natuurlijk moeilijk: sommige rechtszaken nemen jaren in beslag en daar kan je niet blijven op wachten. Daarom zou ik als advocaat geneigd zijn om te zeggen: ontsla die werknemer toch en bekijk hoe de strafprocedure uitdraait. Het is een risico, maar soms moet je dat nemen.”

Tekst: Dominique Soenens