Koppel ontslagen wegens lesbische relatie

Shelley Flood werkte vier jaar als bediende voor Bank of America terwijl Keri Flood er aan de slag was als schoonmaakster. Hoewel ze beiden goede evaluaties kregen van hun werkgever, werden de twee dames aan de deur gezet toen bleek dat ze er een lesbische relatie op nahielden.

Het koppel beweert dat de sfeer op de werkvloer veranderde van hartelijk naar vijandig toen hun relatie aan het licht kwam. Binnen de week werden beide partners ontslagen.

Bank of America

Shelley en Keri zijn daarop een rechtzaak begonnen tegen Bank of America en tegen ABM Janitorial Services Northeast Inc., het bedrijf dat instaat voor de schoonmaak van de bankgebouwen. Ze noemen discriminatie op basis van seksuele geaardheid als reden voor hun ontslag. Officieel werd Keri Flood ontslagen omdat ze een bediende van de bank zou hebben aangevallen, maar dat ontkent zij met klem.

In een reactie verklaart de Bank of America dat zij geen discriminatie duldt en dat verschillen in stijl, cultuur, etniciteit en seksuele geaardheid net helpen bijdragen aan de diversiteit en de kracht van het bedrijf. Bovendien staat het bedrijf bekend om zijn holebivriendelijke standpunten. Het doneerde in 2011 25.000 dollar aan LIGALY, een organisatie die het pesten van holebi’s en transgenders op scholen tegengaat. In september vorig jaar beëindigde het bedrijf dan weer de samenwerking met een teambuildingcoördinator, toen bleek dat hij een boek had geschreven waarin hij het homohuwelijk sterk afkeurt. Bank of America nam onder druk van activisten de man daarna weer aan, omdat zijn opinies onder de vrijheid van meningsuiting vallen en geen invloed hebben op zijn werk.

Discriminatie op de werkvloer houdt ook extra kosten in voor de bedrijven. Een recente studie van de liberale denktank Center For American Progress toonde aan dat discriminatie op de werkvloer Amerikaanse bedrijven jaarlijks zo’n 64 miljard dollar (49 miljard euro) kosten. Dat geldverlies is voornamelijk te wijten aan verloop van personeel dat te maken krijgt met discriminatie op de werkplek.

Discriminatie op de werkvloer

Maine, waar het voorval gebeurde, is een van de twintig Amerikaanse staten waar een wet discriminatie op de werkvloer wegens homoseksualiteit verbiedt. In de dertig andere staten van de VS is het echter perfect legaal om werknemers te ontslaan omwille van hun geaardheid.

In België is de situatie rooskleuriger. In ons land is het sinds 2007 verboden om te discrimineren op basis van seksuele geaardheid. Ook medewerkers ontslaan omdat ze een relatie met elkaar hebben, hetero of holebi, is illegaal. Alleen wanneer het functioneren van de medewerkers in het gedrang komt moet de HR-manager ingrijpen. “Als het team vindt dat de relatie van twee collega’s een impact heeft op hun werk dan moet erover gepraat worden,” vertelt Kris De Schutter, advocaat bij Loyens & Loeff. “Zijn de problemen echt acuut, dan is het mogelijk dat één van beiden het bedrijf verlaat. In België is het ontslagrecht vrij absoluut, wat betekent dat een werkgever zomaar mag overgaan tot ontslag.”

Hoewel de Floods dezelfde familienaam hebben, zijn ze niet getrouwd. In Maine was er in 2009 even sprake van de legalisering van het homohuwelijk, maar daar stak een referendum een stokje voor.

Tekst: Steven Heyse & Evelien Maes