Werken in het buitenland: Jeroen Gheysens is Deputy Regional Manager in Brazilië voor baggeraar DEME

Jeroen Gheysens

Leeftijd: 33
Woonplaats: Rio de Janeiro, Brazilië
Functie: Deputy Regional Manager Cono Sur
Bedrijf: DEME Group
Opleiding: Burgerlijk Ingenieur Werktuigkunde
In dienst sinds: augustus 2002, huidige functie sinds januari 2013

Op amper 33-jarige leeftijd heeft Wielsbekenaar Jeroen Gheysens al een op z’n zachtst gezegd indrukwekkend internationaal parcours afgelegd. Als Deputy Regional Manager voor de baggergroep DEME gaat hij in de zuidkegel van Zuid-Amerika – de zogenaamde ‘Cono Sur’ –  op zoek naar nieuwe projecten om binnen te halen. En daar is serieus wat geld mee gemoeid: 'kleinere' projecten situeren zich rond de 10 miljoen euro, terwijl  projecten van 100 à 200 miljoen euro lang geen uitzondering zijn. We vroegen Jeroen wat hem aantrekt in de baggerwereld, hoe zijn job er precies uitziet en hoe hij zo snel carrière heeft kunnen maken.

Jeroen Gheysens: “Ik ben al onmiddellijk na mijn studies bij dit bedrijf kunnen beginnen. Het is zo dat er aan de KULeuven in het laatste jaar bedrijvendagen worden georganiseerd en daar kwam DEME zich voorstellen. Ik was erg geïnteresseerd en had nog voor mijn laatste examen mijn contract al op zak. Ik ben dan begonnen als ‘projectingenieur’, een functie waarbij je ondersteuning geeft aan projecten in uitvoering. Al vanaf het begin moest ik werven in het buitenland bezoeken. Ik heb onder meer projecten opgevolgd in het Verenigd Koninkrijk, Frankrijk, Nigeria en Mexico, maar het overgrote deel zat ik in Brazilië.”

Hoe ben je dan doorgegroeid naar de functie die je nu hebt?

“Door ervaring op te doen als project ingenieur leer je hoe het er op de werven aan toegaat en kan je opklimmen tot Works Manager en vervolgens tot Project Manager. Bij DEME kan je al heel snel grote verantwoordelijkheid krijgen. Zelf ben ik zo’n vijf jaar projectingenieur geweest, waarna ik ben doorgegroeid. Wanneer ik Project Manager in Brazilië was, deed er zich een kans voor. Mijn toenmalige chef verliet het bedrijf en ik kon zijn plaats innemen als Resident Manager. Dat heb ik gedaan tot december 2012 en sinds begin dit jaar zijn er onder mijn verantwoordelijkheid nog een aantal landen bijgekomen: Uruguay, Argentinië, Chili en Peru. Ik werk nauw samen met de Area Manager van dat gebied. Onder ons tweeën verdelen we het werk van projecten binnenhalen en opvolgen.”

Hoeveel mensen heb je onder jou?

“Dat varieert zeer sterk. Op kantoor in Brazilië zitten we met een team van twaalf mensen, maar als er projecten bijkomen, dan wordt er telkens een heel projectteam gevormd dat ook onder mij ressorteert. De grootte daarvan kan oplopen tot tientallen mensen.”

Wat omvat je huidige functie precies?

 “Veel netwerken en uitkijken naar nieuwe opportuniteiten in de regio. Verder ook aanbestedingsdossiers samenstellen en opvolgen. En uiteraard als we een opdracht binnenhalen het project opstarten en opvolgen. De projectmanagers rapporteren aan mij, maar zelf ga ik ook minstens maandelijks de werven bezoeken. En aangezien projecten nooit 100% verlopen zoals gepland moet ik ook vaak mee helpen zoeken naar oplossingen voor de problemen die zich voordoen.”

Welke projecten hebben jullie momenteel lopen?

“In Zuid-Amerika zijn we op dit ogenblik onder meer actief in Brazilië, Mexico, Panama, Colombia en Venezuela. In Brazilië verwachten wij nog veel werk, alleen is het momenteel niet duidelijk wanneer die projecten op de markt zullen komen.”

Welke vaardigheden heb je nodig voor je job?

“Je moet met mensen weten om te gaan en hen kunnen aansturen. Daarnaast is ook technische kennis over het baggeren zelf erg belangrijk. Maar dat is niet iets dat je op de universiteit kan leren, dat verwerf je al doende in het bedrijf zelf. Talenkennis is ook van groot belang. In mijn eerste functies kon ik mij redden in het Engels, maar zonder degelijke kennis van het Portugees kan je in Brazilië niets doen. Ten slotte moet je ook contracten kunnen lezen en weten hoe die opgesteld worden.”

Wat trekt je vooral aan in deze job en deze werkgever?

“De vrijheid en het feit dat zo’n internationale carrière ook erg avontuurlijk is. Uiteraard word ik als expat ook zeer correct verloond en in de watten gelegd door DEME.”

Zijn er ook minpunten?

“Het is evident dat je sociaal leven er wel anders uit ziet. De band met mijn vriendenkring in België onderhouden vraagt extra inspanningen omdat ik zo’n tien maanden per jaar in het buitenland zit. Maar de vele sociale fora maken het communiceren wel makkelijker.”

Is een studie als ingenieur de beste voorbereiding op een job in de baggerwereld?

“Ingenieursstudies zijn zeker een goede basis. De specialisatie maakt op zich eigenlijk niet uit, want kennis over baggeren kan je toch niet op school leren. Het bedrijf organiseert zelf een volledige baggercursus, gespreid over verschillende jaren. Behalve naar ingenieurs is DEME ook steeds op zoek naar financiële profielen.”

Wat maakt de baggersector zo interessant voor jou?

“Het is iets unieks. Baggerwerken horen eigenlijk bij de civiele bouw, maar toch is het een vak apart. De meeste mensen denken waarschijnlijk dat baggeren rond oude technologie draait, maar dat is zeker niet het geval. Onze schepen zijn uitgerust met toptechnologie en DEME blijft voortdurend innoveren. Voor mij is het een fascinerende wereld en ik vind het interessant om voor zo’n bedrijf te kunnen werken.”