Prijs Barbiepop is indicatie voor status beroep

Niemand switcht zo vaak en zo vlot van beroep als Barbie. Dokter, architect, modeontwerpster, kok, archeologe, tennisster … De pop van Mattel is het allemaal geweest. Vreemd genoeg is de dokter-Barbie veel duurder dan bijvoorbeeld de lerares. The Economist viste uit dat de prijs van een Barbiepop een behoorlijk accurate indicator is voor de status van een beroep en het werkelijke salaris dat je ermee kan verdienen.

In haar 54-jarige carrière heeft Barbie meer dan 130 beroepen uitgevoerd. De meeste poppen in de reeks ‘Barbie can be …’ kosten in de regel 13,99 dollar, maar er zijn ook opmerkelijke uitzonderingen. Zo kosten de ‘computeringenieur’- en de ‘snowboarder’-Barbie twee tot drie keer zoveel. Dat verschil in prijs valt niet te verklaren door de accessoires die bij de pop zitten. Een plastic miniatuurlaptop kost niet meer om te produceren dan een plastic taart of schoolbord. Bovendien zijn er sommige poppen met weinig accessoires die duurder zijn dan poppen met veel accessoires.

Prijsdiscriminatie

Matthew Notowidigdo, een economist verbonden aan de universiteit van Chicago, spreekt in dat verband van de ‘Barbie-paradox’, een idee dat ook zijn collega Emily Oster al naar voren schoof in een artikel in Slate Magazine. Speelgoedproducent Mattel gebruikt de techniek van de prijsdiscriminatie: het bedrijf laat ouders die het zich kunnen permitteren meer betalen voor een pop dan ouders die het met minder moeten stellen. Ze gaan ervan uit dat gegoede ouders, die bijvoorbeeld zelf dokter zijn, hun kinderen graag laten spelen met een dokter-Barbie omdat ze hopen dat hun kinderen daardoor later ook voor dat beroep zullen kiezen. Op die manier differentieert Mattel de prijs van gelijkaardige producten volgens het inkomen van zijn klanten, zonder dat ze daarvoor moeten informeren naar de effectieve inhoud van hun loonzakje.

De theorie van Notowidigdo en Oster houdt behoorlijk goed stand, al zijn er wel een paar uitzonderingen te noteren. Zo is een piloot-Barbie behoorlijk goedkoop, terwijl het salaris van echte piloten eerder aan de hoge kant is. Een babysitter-Barbie is dan weer tamelijk duur, terwijl de lonen die in de echte wereld in de kinderopvang worden uitbetaald eerder karig zijn.