Hoeveel verdienen de makers van FarmVille?

De oogst die je met het Facebook-spel FarmVille binnenhaalt mag dan wel virtueel zijn, de winst die de makers eruit halen is dat allerminst. De inkomsten van Zynga, het bedrijf achter FarmVille, gaan momenteel door het dak.

Met 250 miljoen actieve spelers per maand is de populariteit van FarmVille immens. Het spel, waarbij spelers in de huid kruipen van een boer die zijn boerderij moet onderhouden, is vooral bekend als Facebook-applicatie, maar kan ook gespeeld worden op MSN Games en via apps voor de iPhone en iPad. Zo’n 10% van alle Facebook-gebruikers zouden zich met FarmVille inlaten. Het spel op zich is gratis, maar voor kleine bedragen kunnen de spelers extra functies en virtuele goederen aankopen.

Enige tijd geleden was FarmVille het populairste computerspel tout court. Nu komt ook CityVille opzetten, nog een product uit de stal van Zynga.

Beursgang

Zynga wil naar de beurs trekken en heeft daarvoor de eerste stappen gezet bij de Amerikaanse beurstoezichthouder Securities and Exchange Commission (SEC). Het bedrijf wil 1 miljard dollar ophalen. De waarde van Zynga wordt op 6 à 8 miljard dollar geschat.
Het was een boerenjaar voor de makers van FarmVille; ze maakten 91 miljoen dollar winst op een totaal van 597 miljoen dollar aan inkomsten. En dat gaat nog in stijgende lijn: in de eerste drie maanden van 2011 bracht Zynga al 235 miljoen dollar op, meer dan het dubbele van diezelfde periode vorig jaar.

Afhankelijk

Zynga weet indrukwekkende cijfers voor te leggen, maar die zijn vooral te danken aan de populariteit van Facebook, waar FarmVille dus mee van profiteert. De link met Facebook vormt meteen ook de zwakte. Het is voor FarmVille het belangrijkste platform voor de distributie, marketing, promotie en betalingen. Alle spelers en inkomsten zijn afkomstig van Facebook en daar zal voorlopig niet veel aan veranderen. Een verslechtering in de relatie tussen Zynga en Facebook zou dus zeer nefast zijn.

Zynga kent zelf de gevaren: Facebook zou zijn platform niet langer aan ontwikkelaars kunnen aanbieden, zou zijn gebruiksvoorwaarden kunnen wijzigen, zou met concurrenten in zee kunnen gaan of zou zelf op de proppen kunnen komen met een concurrerend spel. In 2010 veranderde Facebook trouwens al een keer de regels waardoor een groter deel van de betalingen aan Zynga bij de sociale netwerksite bleef plakken.

Power users

Opmerkelijk is nog dat Zynga voor haar inkomsten bijna volledig afhankelijk is van een klein percentage van haar spelers, de zogenaamde zware gebruikers of ‘power users’. Het gaat om spelers die echt verslaafd zijn en grote bedragen uitgeven aan virtuele goederen.

Om haar inkomsten te behouden is het dus belangrijk dat Zynga nieuwe spelers aantrekt of de bedragen die ze voor virtuele goederen aanrekent optrekt. Het bedrijf beseft zelf ook dat ze niet eeuwig op dezelfde power users kan teren.

Het is ook duidelijk dat Zynga zwaar inzet op onderzoek en ontwikkeling. In 2010 gaven ze 149 miljoen dollar uit aan R&D, in de eerste drie maanden van dit jaar alleen al was dat 71 miljoen dollar, ruim 27 miljoen meer dan in dezelfde periode vorig jaar.

Er is dus gezaaid … Hopelijk kan het bedrijf binnenkort ook opnieuw oogsten.