Dries Buytaert, peetvader van 500.000 websites

Wie is Dries Buytaert?

- Geboren in Wilrijk in 1978
- Doctor in de informatica
- Bedenker en nog steeds 'project lead' van Drupal
- Richt in 2007 zijn eigen bedrijf Acquia op (Boston, VS), samen met partner Jay Batson
- Lanceert in 2008 de spamfilter Mollom samen, met vriend Benjamin Schrauwen
- Werd in 2008 verkozen tot Young Entrepreneur of Tech
- Woont met zijn vrouw en 2 zoontjes in Berchem.
- Hobby: fotografie

Drupal, het geesteskind van Vlaming Dries Buytaert, is uitgegroeid tot één van de belangrijkste programma’s ter wereld om websites te bouwen. In 2001 al stelde hij het vrij op het internet beschikbaar. Tien jaar later draait zelfs de website van president Obama op Drupal. Het sprookje van een webtovenaar uit Berchem.

Hoe begon het?

Dries Buytaert was al heel jong met computers bezig. "Toen ik veertien was, vroeg mijn vader, een gynaecoloog, me een programma te schrijven om zijn patiënten te kunnen opvolgen. Met de hulp van enkele Engelse boeken is het me gelukt."

Uiteindelijk begon hij aan informaticastudies aan de Universiteit Antwerpen en legde hij de basis voor Drupal: "Om via internet berichten te kunnen sturen naar vrienden, heb ik toen een 'message board' geschreven. Daarvoor gebruikte ik twee nieuwe technologieën, de programmeertaal PHP en de databasetechnologie MySQL."

"Toen ik afstudeerde heb ik dat berichtenbord op het net geplaatst. Bij de registratie van de domeinnaam tik ik 'drop.org'. Het werd aanvaard. Ik bleef er toepassingen aan toevoegen. Het evolueerde langzaam naar een 'content management systeem'. Ik kreeg meer en meer bezoekers die me suggesties toestuurden. Op den duur kreeg ik zoveel tips, dat ik op 15 januari 2001 de code beschikbaar stelde, zodat die bezoekers hun eigen suggesties konden implementeren. Ik heb het systeem gereleased als 'open source licentie', hoofdzakelijk omdat ik vertrouwd was met de licentie van Linux. Ik heb toen dertig seconden nagedacht over de naam: het werd een naamspeling op drop: 'druppel' werd in het Engels 'drupal'.

Lees hier wat Drupal precies is.

Wanneer stampte hij zijn eigen bedrijf uit de grond?

Na zijn studies werkt Dries Buytaert drie jaar als 'embedded software engineer' bij Acunia, een spin-off van de K.U.Leuven die navigatiesystemen maakte voor vrachtwagens. "Maar na mijn uren bleef ik aan Drupal sleutelen." Wanneer de dotcomcrisis zich laat voelen, zoekt hij andere oorden op: "Ik was gebeten door het onderzoeksvirus." In 2003 begint hij bij professor Koen De Bosschere (UGent) aan een doctoraat over technieken om Java-programma's sneller te laten draaien.

In 2008 legt hij zijn eindwerk voor aan een jury waarin kleppers zetelden als James Gosling (de uitvinder van Java) en Michael Hind, een toponderzoeker van IBM. "De dag na de presentatie van mijn doctoraat heb ik ons bedrijfje Acquia uit de grond gestampt. Ik had al zeven jaar in Drupal geïnvesteerd. Er waren al boeken over verschenen, de Drupal-conferenties trokken honderden bezoekers en ik had er nog geen frank aan verdiend.”

Een jaar geleden telde Acquia veertig medewerkers, nu (2010) al zestig, waarvan enkelen in Duitsland en Groot-Brittannië (ondertussen heeft Acquia meer dan 100 medewerkers in dienst, nvdr). “Acquia is gespecialiseerd in onderhoud van Drupal-sites. Sommige Drupal-websites vertegenwoordigen een investering van 100.000 euro of meer. Zo’n onderneming wil dat haar website goed onderhouden en gecontroleerd wordt. Acquia verkoopt onderhoudsabonnementen.”

Waarom ligt de thuisbasis in Boston?

"We moesten dicht bij de markt beginnen. Amerika is het belangrijkste Drupal-land, met de meeste en de grootste sites. We hadden in Boston ook vlot contact met kapitaalverschaffers. Mijn partner, Jay Batson, en ik trokken met onze plannen naar een vijftal venture kapitaalverschaffers, die ervaring hadden met het internet. Er was meer interesse dan we geld nodig hadden." Uiteindelijk ging het duo met drie fondsen in zee: North Bridge, Sigma Partners en O'Reilly Alpha Tech. Deze venture kapitalisten injecteerden zeven miljoen dollar. "Ze leveren niet alleen geld, ze hebben allen ervaring met het opstarten van websites. Intussen loopt het zo goed met Acquia dat we voorop lopen op ons oorspronkelijk plan.”

Wie gebruikt Drupal?

“Toen ik startte met Drupal dacht ik dat een tiental mensen mijn systeem zouden willen gebruiken. Een masterplan had ik helemaal niet. Maar tien jaar later zijn er ruim 500.000 sites gebouwd met Drupal.” Ook de nieuwe website van het Witte Huis is gebouwd met Drupal. “Eigenlijk is het logisch: de Obama-administratie mikt op transparantie en openheid, en Drupal maakt dat mogelijk.  Acquia verzorgde het toezicht bij de opbouw en staat nu in voor het onderhoud. Wij garanderen dat er binnen het halfuur aan een probleem wordt gewerkt."

“Elke zes maanden verdubbelt de gemeenschap in grootte. In 2001 heb ik de eerste versie van Drupal om websites te maken, op het internet gezet. Nog geen tien jaar (2010) later bouwen al 500.000 organisaties hun websites ermee, van de Duitse Playboy tot het Witte Huis.” (Ondertussen spreken schattingen van meer dan 7 miljoen Drupalwebsites, nvdr). Ook Le Figaro, de Wereldbank, en de Stichting Kofi Annan zijn Drupal-gebruikers. En in België steunen grote mediabedrijven als VTM, TV1 en RTBF op Drupal voor hun websites.

Wat is de ambitie?

"Drupal verder laten groeien. We zijn groot met onze duizenden ontwikkelaars, maar we zijn minuscuul klein als je weet dat slechts een fractie van de websites van deze wereld met Drupal worden gebouwd. Die vijver moet blijven groeien.”