CEO Wouter Torfs: "Tussen de winkeliersters staan, dat is het leerrijkst"

Ben je tevreden over je work-lifebalans? "Ja, want ik heb niet vaak het gevoel dat ik aan het werken ben."
Wat is je uitlaatklep? "Elke dag begin ik met twintig minuten mediatie. Ik lees ook zeer veel boeken rond oosterse filosofie, boeddhisme, zen..."
Wie is je mentor en inspiratiebron?
"Tijdens mijn carrière ben ik er verschillende tegen het lijf gelopen. Ik heb bijvoorbeeld een cursus Neuro Linguïstisch Programmeren gevolgd en had toen heel veel aan de lessen van Rudy Vandamme. Op dit moment leer ik veel van Dirk Oellibrandt, een taalleraar met interessante inzichten rond leiderschap."
Wat vind je van online netwerken à la Facebook? "Hou ik me niet mee bezig."
Wat is je favoriete Torfs-uitspraak? "Eentje van mijn grootmoeder: 'Van een ezel kun je geen koerspaard maken.' Het was haar manier om te zeggen 'Als er geen verkoopstalent inzit, dan zal je er ook geen topper van maken.'"

Wouter Torfs (52), grote baas van de gelijknamige schoenenwinkel, draait nog bijna elke week mee in een van de 57 filialen. "Klanten reageren dan wel eens 'Tiens, wat doet die oude man hier?', maar de medewerkers appreciëren het enorm. Ze voelen dat we hun werk au sérieux nemen. Dat is een belangrijk signaal. We willen dat onze mensen goed in hun vel zetten, want alleen zo zullen we onze ambitie van meest klantvriendelijke retailer kunnen waarmaken."

Dat en nog veel meer kom je te weten in zijn boek 'De ziel zit in een schoenendoos'. Wij strikten de man voor een interview.

Was je voorbestemd om in het familiebedrijf te werken?

"Helemaal niet. Ik had rechten gestudeerd en wou advocaat worden. Het is mijn grootmoeder die erop heeft aangedrongen de stap te zetten. Toen ik begon, was er niet echt een stappenplan. Ik kwam onvoorbereid binnen, al goed dat mijn vader en twee ooms veel geduld hadden. De eerste jaren waren erg moeilijk. Ik begon me pas goed in mijn rol te voelen toen ik vaker op de werkvloer ging en zelf schoenen verkocht. Ik leerde wat klanten belangrijk vonden en zag beter in waar het om draaide."

Wat was het moeilijkste moment uit je loopbaan? En hoe pakte je het aan?

"Dat moet midden jaren negentig zijn geweest. We stelden vast dat onze omzet daalde en concurrent Brantano ons voorbij stak. Toen hebben we voor het eerst een strategische oefening gedaan en een langetermijnplanning opgesteld. We begonnen van een wit blad en bepaalden hoe we in de toekomst het verschil wilden maken. Een heel andere aanpak dan die die we gewoon waren, maar een belangrijke stap voor Torfs. Dat we gingen nadenken over strategie is onze redding geweest."

Vandaag mogen jullie zich al een tijdje 'Beste Werkgever' noemen. Wat doen jullie allemaal voor jullie werknemers?

1. Opleiding Tai Chi

"We bieden al onze werknemers de mogelijkheid om twee keer per jaar gratis een dagopleiding Tai Chi (Chinese meditatietechniek), beter communiceren met Neuro Linguïstisch Programmeren (NLP), omgaan met stress en burn-out of focusing (stilstaan bij eigen gevoelens) te volgen. Het zijn opleidingen die op het eerste gezicht geen effect zullen hebben op hun werkprestaties, maar toch vinden we het belangrijk die investering te doen. We willen onze werknemers de kans geven iets te doen rond persoonlijke ontwikkeling. Voelen ze zich goed in hun vel, dan zal dat automatisch afstralen op hun werk en relatie met collega's."

2. Naar de zoo met alle medewerkers

"Twee keer per jaar organiseren we medewerkersdagen. Gisteren en eergisteren bijvoorbeeld trokken we met zijn allen naar de zoo in Antwerpen. 's Morgens stond in het teken van klachtenbehandeling, 's middags hadden we het over de 5 goede doelen van Torfs en konden de werknemers workshops volgen bij onze sociale partners Natuurpunt, Cunina, ZuidDag en Futureproofed. 's Avonds sloten we af met een optreden van Jean Bosco Safari en hebben we samen een lied gemaakt. Ik moet je niet vertellen dat dat geleid heeft tot een geweldig gevoel van samenhorigheid."

3. Een ijsje op een drukke zonnige zomerdag

"Meer nog dan cadeaus en feestjes gaat het om de sfeer en de cultuur van elke dag. Het gaat erom voortdurend te beseffen dat we niet in de eerste plaats met schoenen maar met mensen bezig zijn. Dat uit zich dan bijvoorbeeld door op een warme, drukke julidag een mail rond te sturen en te zeggen 'ga voor iedereen een ijsje halen en drink samen een glaasje'."

En zijn jullie even genereus op vlak van loonbeleid?

"Op een drukke dag werken er in de Torfs-winkels 7 à 8 mensen. Dat is meer dan bij onze concullega's, wat maakt dat onze loonkost hoog ligt: 22% van onze totale omzet. Elders is dat 15% Toch willen we onze werknemers beter betalen dan gangbaar is op de markt, zeker onze (assistent-)winkelverantwoordelijken. Zij krijgen bovenop hun vast loon een variabel deel in functie van omzet- en kostentargets. Dat stimuleert hen in hun ondernemerschap."

Zopas kwam je boek 'De ziel zit in een schoenendoos' uit. Waarom een boek?

"Ik heb daar een viertal motieven voor. Eerst en vooral wou ik de geschiedenis van ons familiebedrijf vastleggen, zeg maar het werk van de eerste en tweede generatie Torfs een plek geven en eren. Daarnaast wou ik met het boek een voorbeeld stellen voor andere Vlaamse kmo's. Door uit te leggen waarom we het voorbije decennium zo gegroeid zijn, wil ik hen aanmoedigen na te denken over strategie en lange termijn. Want te vaak gaan kmo's vandaag ondoordacht te werk."

"Ik had ook de drang om bedrijfsleiders eindelijk eens op te roepen meer verantwoordelijkheid in de maatschappij te nemen. Het is makkelijk om moord en brand te schreeuwen als iets niet goed loopt in de wereld, denk aan de hoge CO2-uitstoot, armoede, kindersterfte,..., maar het is veel moeilijker om daadwerkelijk iets te veranderen. Als bedrijf vind ik dat je niet aan de kant mag toekijken en zelf engagementen moet aangaan met sociale partners en goede doelen. Ook naar werknemers toe vind ik dat je je verantwoordelijkheid moet nemen. Bedrijven moeten ervoor zorgen dat werknemers gelukkig zijn en zich kunnen ontplooien. Tot slot wou ik als prille vijftiger mijn leven en werk even evalueren. Is het glas half vol of half leeg? Vandaar de 10 levenslessen achteraan het boek."

asset/32880
Wouter Torfs, De ziel zit in een schoenendoos, Roularta Books