Waarom is Waterleau een groeikampioen?

Waterzuiveringsstations in Marokko, huishoudelijke afvalverbrandingsovens in China, drinkwaterprojecten in Congo: het milieutechnologiebedrijf Waterleau is actief in maar liefst 77 landen. En groeit als kool. Bedroeg de omzet in 2006 nog 25 miljoen euro, dan was die vorig jaar al opgelopen tot 65 miljoen.

En voor de komende twee jaar wordt nog eens een verdubbeling verwacht, vooral dankzij de expansie op buitenlandse markten. “Meer dan 80 procent van onze omzet realiseren we buiten België, en 70 procent buiten Europa”, vertelt Anissa Temsamani, Vice President International Relations & Public Affairs. “We werken vaak voor overheden maar we hebben ook multinationals als klant. Heineken, Cargill en AB Inbev, om er maar enkele te noemen.”

Hoe is het succes van het bedrijf met hoofdzetel in Herent te verklaren? Om te beginnen is milieutechnologie sowieso een groeisector. Waterleau legt zich toe op water- en luchtzuivering, afvalverwerking en  de productie van hernieuwbare energie. Temsamani: “Water is in vele delen van de wereld schaars. In Afrika en Azië zijn er heel wat gebieden waar er nog geen zuiver drinkwater is, nochtans een basisbehoefte. Er is op dat vlak dus nog veel werk aan de winkel.“ Ook de vraag naar hernieuwbare energie stijgt snel. “De recente gebeurtenissen in Japan hebben nog maar eens aangetoond hoe belangrijk het is dat we op zoek gaan naar alternatieve energiebronnen. Het produceren van groene stroom uit de verbranding van huishoudelijk afval, zoals wij voor onze klanten doen, is een intelligente optie die overal ter wereld terrein wint.”

Een andere succesfactor is de geografische focus van het bedrijf. “Waterleau zoekt vooral die markten op waar de concurrentie nog niet zo groot is. Vaak zijn dat ‘moeilijke’ landen, waar anderen zich niet aan durven wagen.”
Zo bouwde het bedrijf vijftien waterzuiveringsstations in Bagdad. Waterleau lijkt ook zijn omvang mee te hebben. “Als relatief klein bedrijf zijn wij flexibeler en vaak ook creatiever dan de grote wereldspelers, wat helpt bij het binnenhalen van projecten in de publieke sector. Sinds de financiële injectie die we vorig jaar kregen door de instap van het Britse  Aqua-Fonds in ons bedrijf, kunnen we nu ook grotere projecten aan, wat de groei nog zal versnellen.”

Hoogopgeleide ingenieurs én arbeiders

Het personeelsbestand volgt een gelijke tred. In 2007 waren er 147 mensen in dienst, nu telt het bedrijf al 280 medewerkers wereldwijd. Dat zijn voornamelijk hoogopgeleiden, veelal bio-ingenieurs, ingenieurs elektromechanica en technisch tekenaars, maar het bedrijf heeft ook een 30-tal arbeiders op de loonlijst staan. “Dat zijn dan gespecialiseerde technische profielen”, licht Temsamani toe. “Ze werken in ons atelier in Dendermonde, waar we onze  koninginnestukken produceren. Door die productie hier te houden, proberen we onze technolgie te beschermen. Als je onderdelen in China laat bouwen, is het risico reëel dat ze met je knowhow aan de haal gaan.” 

Tegen 2015 rekent Waterleau op een personeelsbestand van 450 mensen. “We zijn voortdurend op zoek naar ingenieurs en tekenaars met kennis van mileutechnologie, mensen die zeer gegeerd zijn op de arbeidsmarkt. Naarmate er meer projecten bijkomen, stijgt ook de nood aan gespecialiseerde arbeiders, en ook die zijn niet makkelijk te vinden. Bijkomende moeilijkheid is dat onze werknemers veel moeten reizen. Naar onze eigen kantoren in Frankrijk, Brazilië, Egypte, China en India, maar ook naar andere landen waar we projecten uitvoeren. Avontuurlijke types vinden dat een aantrekkeljk gegeven, maar toch zien we dat het vaak moeilijker wordt wanneer mensen kinderen krijgen. Ook wordt niet iedereen even graag uitgestuurd naar pakweg Oezbekistan, Afghanistan of Irak.”

Terug naar de lijst met groeikampioenen in ict & engineering.