Waarom Facebook blind vertrouwt op Belgische ServersCheck

Ze zijn amper met negen kernmedewerkers. Maar het Amerikaanse leger, Yahoo en Facebook vertrouwen op hen om hun servers draaiende te houden. Maak kennis met Maarten Van Laere, stichter en ceo van het Leuvense ServersCheck.  Een man met een eigenzinnige kijk op ondernemen.

Bewaker van it-systemen

Een quizvraag. Weet u waar Yahoo-topvrouw Carole Bartz zoal haar slaap voor laat? Een veilig antwoord: de economische schade die haar zoekmotor zou lijden wanneer een server even stilvalt. Om dergelijk doemscenario kost wat kost te vermijden, doen niet alleen Yahoo, maar ook Facebook, Nokia, Ericsson en zelfs het Amerikaanse leger beroep op een illuster 9-koppig Belgisch bedrijf, genaamd ServersCheck, uit Leuven.

Serverscheck monitort 24 uur op 24 bedrijfskritische toepassingen, zoals telefoonnetwerken en servernetwerken van grote internetdiensten. Stichter en ceo Maarten Van Laere: “Wij bewaken zowel de performantie van it-systemen als de omgeving (temperatuur, luchtvochtigheid, stroomuitval en water). Zodra er een fout optreedt, sturen we alarmberichten uit.” Klassiek schieten bedrijven pas in actie wanneer klanten klagen dat de server (voor telefonie, internet, mobiel verkeer,...) platligt. ServersCheck monitort pro-actief. “We simuleren zelf voice-, sms- of dataoproepen, om nonstop te testen of de server nog goed werkt. Niet onbelangrijk, want amper een klein percentage van je klanten reclameert. De meerderheid ben je al kwijt nog vooraleer het probleem een eerste keer is gemeld.”

3.500 klanten

Het klantenaantal van ServersCheck - 3.500 - oogt zes jaar na de start indrukwekkend. Van Siemens over ING en Swiss Air, tot het Britse parlement en winkelketen Damart. “We monitoren hun kassa’s, die allemaal aan een netwerk gekoppeld zijn.” ServersCheck is een schoolvoorbeeld van slimme marktinnovatie. Eerder dan zelf opnieuw het warm water uit te vinden, combineerde Maarten Van Laere in 2004 het beste van de bestaande producten. “Je hebt enerzijds monitoringsoftware, anderzijds sensoren om de omgeving in een serverruimte in een gebouw te bewaken. We hebben software in een klein hardware-apparaat gestopt, van 11,5 bij 11,5 cm. Het controleert de werking van servers en maakt een snelle heropstart mogelijk. Het stroomverbruik van dat toestel is zo laag, vergeleken met software op een pc, dat we zelfs goedkoper uitvallen dan de bestaande gratis opensource monitoringsoftware. Ons doosje verbruikt maximaal 15 watt, minder dan een lamp. Dertig keer minder stroom dan een server.”

De toekomst kondigt zich veelbelovend aan. Meer en meer datanetwerken, ook in ons land, raken verzadigd. Omwille van de overbelasting van de 3G-netwerken door het toenemende gebruik van smartphones hebben mobiele operatoren meer dan ooit nood aan monitoringsystemen. Kassa kassa dus voor Serverscheck. Van Laere: “Ik was in New York tijdens de vorige Kerstperiode. In volle Kerst heeft men toen de verkoop van iPhones stilgelegd, omdat het lokale netwerk de vraag niet meer aankon.”

Vizier op Midden-Oosten en Noord-Amerika

Toen Maarten Van Laere in 2004 ServersCheck in gang stak, had hij al twee andere start-ups achter de kiezen. Toch pakte hij het de derde keer helemaal anders aan. De avond voor hij zou trouwen, in mei 2002, veranderde zijn visie op ondernemen radicaal. Het bedrijf dat hij toen leidde, Netmining, had te zeer vertrouwd op één klant. “80 procent van de omzet kwam van Compaq. Toen Compaq overgenomen werd door HP, kwamen de orders niet meer binnen. Tijdelijk, zo verzekerde men ons. Na een half jaar kon ik niet anders dan mensen ontslaan. De zwartste dag uit m’n carrière.” Van Laere gooide het klassieke zakenplan in de prullenmand. “Alle lessen die ik uit het verleden heb getrokken, krabbelde ik neer op één A4’tje. Jammer dat ik dat niet bewaard heb, ik had het ingekaderd. En boven mijn bed gehangen. Ik ben nadien op zoek gegaan naar een product dat aan al die lessen beantwoordde.” Les 1: zet niet al je geld op één paard in. En les 2: spreid je bed in verschillende continenten. “Met Netmining was ik zeer afhankelijk van de Europese markt. We zien hoe erg die vandaag afziet. ServersCheck focust op Noord-Amerika (onze grootste markt), Asia-Pacific, het Midden-Oosten en Europa. In 2009 zijn we 25% gegroeid. We hebben de voorbije twee jaar erg zwaar gefocust op goeie verkoopskanalen in het Midden-Oosten en Azië. We slijten er onze producten via grote, bekende integratoren - à la het Belgische Telindus - in Koeweit, Oman, etc. Die genieten al een zekere bekendheid in de markt, daar kan je op meesurfen.” Van Laere spendeert de helft van zijn tijd in het buitenland. “Die bredere kijk heb ik met de paplepel meegekregen, ik heb lang in het buitenland gewoond in mijn jeugd. De meeste Belgische ondernemers blijven hangen in Europa. Op het Mobile World Congress jongstleden in Barcelona waren er 25 Belgische bedrijven. Voor een gelijkaardige beurs binnenkort in Singapore zijn we met 7. Daarmee is alles gezegd. Terwijl je bij Flanders Investment & Trade een tegemoetkoming kan krijgen voor je vliegtickets en andere kosten. Ik ga voor concrete kansen, het kan me niet schelen waar dat is. Alles is maar een vliegticket verwijderd.” Deelnemen aan beurzen is niet genoeg. “Belangrijk is nadien regelmatig de klant te bezoeken, dat je ‘top-of-mind’ blijft bij die bedrijven.”

Uitbesteden als tweede natuur

De dag dat Maarten Van Laere werknemers van Netmining moest ontslaan, kantelde meteen zijn visie op personeelsbeleid. Serverscheck telt vandaag amper 9 kernmedewerkers. “We besteden zo veel mogelijk uit. Alle grote jongens doen dat. De iPhone wordt gemaakt door één speler in China. Waarom zou ik dat dan niet kunnen? In het begin heeft men me wel eens scheef bekeken. Natuurlijk betaal ik de Thaise producent van onze apparaten meer dan wanneer ik grotere volumes à la Apple zou afnemen. Natuurlijk betaal ik het externe pr-bureau of de boekhouding meer per uur dan vaste werknemers. Maar aan het eind van de rit is dit model goedkoper. De apparaten worden gemaakt in Thailand, de sensoren in Canada, de software-ontwikkeling gebeurt in Tsjechië, Roemenië en Oekraïne.” De technische ondersteuning zit in de VS. Daar ging een knap staaltje imagebranding aan vooraf. “Heel wat Amerikaanse bedrijven die dat uitbesteed hebben aan India klagen daarover. We zijn iets duurder, hebben Amerikaanse oud-militairen ingeschakeld voor de technische ondersteuning. Niks beter qua image branding naar het Amerikaanse leger toe.” Gaat dat alles niet ten koste van werkgelegenheid in België? Van Laere: “Ik heb ooit de vraag gehad van een collega van u, of ik niet onethisch bezig ben. Als ik écht onethisch zou handelen, zou ik zelfs niet in België een bedrijf oprichten. Ik creëer hier een deel van onze meerwaarde, terwijl nog geen 0,5 procent van de totale omzet hier gedraaid wordt. Heel het ontwikkelingsteam van IBM zit in India. Je moet realistisch zijn in mijn branche. Het is al een hele prestatie dat het bedrijf nog Belgisch is.”

Advies voor starters

Maarten Van Laere is er veel aan gelegen jonge start-ups van Belgische makelij zijn ervaringen mee te geven. “Iedereen heeft weinig vrije tijd. Maar ik zie heel wat ondernemers die beweren dat ze het te druk hebben om starters met raad en daad bij te staan, maar ondertussen wel tijd vinden om te golfen.” Van Laere geeft die jonge honden de raad te innoveren, veeleer dan bergen geld te steken in het verdedigen van patenten. “Door een lage prijszetting kan je ook kunstmatige barrières opzetten, het wordt een pak minder interessant voor een concurrent om je markt te betreden. Heel wat jonge gasten hebben schitterende ideeën waar geen klant in geïnteresseerd is. Test je product of dienst meteen uit, en ga aan de slag met die feedback.  Dat telt. Heel wat ondernemers luisteren te weinig naar de klant. Had ik vooral naar mijn ego geluisterd, dan stond ServersCheck nooit waar het vandaag is aanbeland.” Luisteren, luisteren, en nog eens luisteren, is nog zo’n devies dat Maarten Van Laere overal meedraagt. “Twee jaar geleden was ik bijvoorbeeld op vakantie in Tahiti. Omdat ik er toch iets nuttigs wou doen, maakte ik er via via een afspraak met een lokale telecomoperator om ons klassiek product aan te bieden. Bleek dat ze een ander probleem hadden: ze werden niet meteen gewaarschuwd wanneer de servers van hun gsm-masten uitvielen. Nog geen twee jaar laten hebben we die nieuwe, tweede productlijn op een beurs in Genève voorgesteld en draaien we proef bij een handvol telecomoperatoren in Zuidoost-Azië.”

Tekst: Nico Schoofs

Verschenen in Vacature Magazine van 5 juni 2010.