Tussen twee vuren: de middle manager

Duizenden Belgen voeren de functie uit, al hebben weinigen het op hun visitekaartje staan. En al even weinig kiezen er ook echt voor. Een middle manager geeft zelf leiding en heeft daarnaast nog één of meer managementlagen boven zich.

Een positie die moeilijker is dan je zou denken. Want het hoger management eist natuurlijk van je dat je loyaal bent aan ‘het beleid’, terwijl je wel de belangen van je medewerkers behartigt. Je hebt hierbij lang niet alle touwtjes in handen, al zien je ondergeschikten dat anders. Voor hen ben jij de baas en daardoor persoonlijk verantwoordelijk voor hun welzijn.

Er is nog een reden waarom de middle manager in een niet erg benijdenswaardige positie staat: de nood aan meer efficiëntie. Door de technologische evolutie is het veel makkelijker geworden om te communiceren en af te stemmen met collega’s. Dat stelt de taak van de middle manager in vraag. Veel organisaties worden dan ook vlakker. Een multinational als Unilever heeft het aantal managementlagen de voorbije jaren bijvoorbeeld teruggebracht van zesendertig naar zes. Ook de nood aan besparingen doet de middle manager geen goed. Een bankgroep als Lloyds kondigde recent aan dat het 15.000 middle managers aan de deur wil zetten, goed voor een jaarlijkse besparing van 1,7 miljard euro.

Toch komt er een tegenbeweging op gang. Zo benadrukt de Wharton Business School uit Pennsylvania in The Economist de rol van middle manager als ‘handen en voeten’ in een organisatie. “Ze zijn een onmisbare schakel tussen de dagelijkse activiteiten en de strategie en daardoor een niet te onderschatten informatiefilter”, vindt professor Ethan Mollick van de Wharton Business School. Want de bedrijfstop kan onmogelijk naar iedereen luisteren.

Kortom, bedrijven, en zeker die met duizenden werknemers, kunnen niet zonder. Wie te veel knipt in het middle management, riskeert een ‘corporate harakiri’ te plegen, meent hij.  Of hoe middle management niet per definitie een synoniem is voor bureaucratie.

Tekst: William Visterin