Sihame El Kaouakibi (25), danslerares en Antwerpenaar van het Jaar

Ze werd verkozen tot Antwerpenaar van het Jaar, voor Astrid Bryan, Alex Agnew, Bart Peeters en Matthias Schoenaerts. Hoe de 25-jarige Sihame El Kaouakibi dat presteerde? Ze haalt jongeren van de straat en laat ze via dans hun leven terug in handen nemen.

En ze houdt er af en toe ongezouten meningen op na. “Jeugdwerkers zijn te soft.”

Ze is onderneemster, leerkracht, talentcoach, danslerares en masterstudente onderwijskunde aan de VUB. Een flinke boterham, zeker voor iemand van amper 25 jaar oud. En sinds kort mag Sihame El Kaouakibi daar ook nog eens de eretitel Antwerpenaar van het Jaar aan toevoegen. Met haar dansschool Let’s Go Urban bereikt ze op drie locaties in Antwerpen in totaal zo’n 800 jongeren, die zich al dansend uitleven op hiphopbeats, break- en house dance en andere opzwepende muziek.

Maar Let’s Go Urban is veel meer dan een dansschool waar straatcultuur aandacht krijgt, legt Sihame El Kaouakibi uit. “We proberen het talent van jongeren te ontwikkelen, door ze aan te trekken met een cultuur die ze kennen en waarmee ze opgroeien: urban. We leggen de nadruk op dans en via die weg tonen we hun dat ze hun eigen leven in handen kunnen nemen. Sommige jongeren komen in het onderwijs niet aan hun trekken en raken ook daarbuiten op een zijspoor. Op die manier kom je al vlug in de gevarenzone terecht. Maar voor alle duidelijkheid: het maakt voor ons absoluut niet uit wat je achtergrond is. We richten ons op iedereen tussen 12 en 25 jaar.”

El Kaouakibi is gedreven, zoveel is duidelijk. Ze volgt onderwijskunde aan de VUB, en eerder bracht ze al een lerarenopleiding tot een goed einde. Met een heel duidelijk doel voor ogen. “Ik heb altijd al kennis willen overbrengen op anderen. Alleen raakte ik in het middelbaar onderwijs ontmoedigd: ik had heel veel moeite met de manier waarop sommige leerkrachten lesgaven. Het was totaal niet boeiend. Het aanbod in het secundair onderwijs is sowieso niet wat het moet zijn. Er wordt vaak gezegd dat er een waaier van mogelijkheden is, maar dat is niet zo: het is een beperkt en gesloten systeem, waarin veel jongeren verdwalen en telkens een stap verder ‘afzakken’. Ik wil via de masteropleiding onderwijskunde iets doen aan het aanbod en de bestaande curricula in het middelbaar onderwijs.”

Jongeren die bij Let’s Go Urban terecht komen, geven iets terug aan de maatschappij, zegt El Kaouakibi. “We leren jongeren dat ze niet mogen opgeven. We geven ze een gevoel van eigenwaarde. We bereiden ze voor op een job, leren ze dingen te ondernemen en de touwtjes in handen te nemen. We bemoederen jongeren niet. Als ze iets willen, moeten ze er zelf voor gaan. Ik hou niet van de zachte aanpak. Jeugdwerkers zijn vaak te soft.” Hoe de toekomst er voor Sihame zelf uitziet? “We zijn bezig met een platform om professionele dansproducties op touw te zetten. Binnenkort heb ik gesprekken om mijn eerste stafmedewerker aan te werven. Het is drie jaar heel hard werken geweest, maar het begint nu echt goed te lopen. Mijn droom is een dansopleiding ‘urban’ aan het conservatorium, zodat het als een volwaardige opleiding wordt erkend.

Dominique Soenens