New Songdo City, een gloednieuwe stad in 9 jaar tijd

Een kwisvraag om te beginnen, voor bij uw croissant. Uw favoriete weekendlectuur hoeft zich niet altijd even serieus aan te dienen. Spreken we over een ‘city-in-a-box’, verwijzen we dan naar het nieuwste spel van Lego of een voorstel van een Ikea-ontwerper die te lang in de Spaanse zon heeft gelegen met een te lage zonnecrèmefactor? Naar geen van beide: het verwijst naar de bouw van een gloednieuwe stad in dik negen jaar tijd.

U leest het goed. De voorbode van een compleet nieuwe industrie die volgens insiders vele miljarden euro’s kan opbrengen. Op dik 40 kilometer van de Zuid-Koreaanse hoofdstad Seoel, op een kwartier van de hypermoderne Incheon International Airport, trekt een consortium van bedrijven op dit eigenste moment in amper negen jaar tijd een nagelnieuwe stad op. Tegen 2014 wonen hier 75.000 mensen en werken er overdag zo’n half miljoen. In een gebied van 6 km2 waar je voor 2001 uitsluitend krabbenvissers aantrof op de modderbanken van de Gele-Zee. New Songdo City International Business District haalt met haar prijskaartje van 35 miljard dollar meteen de geschiedenisboeken als het allergrootste private ontwikkelingsproject aller tijden. De stad positioneert zich als een ‘aerotropolis’: een westerse stad gericht op de internationale luchthaven en China, eerder dan als satelliet van megastad Seoel. Strategisch geen onlogische keuze: liefst een derde van de wereldbevolking woont op 3,5 uur vliegen of minder van New Songdo City.

In zee met Amerikaanse projectontwikkelaar

Waarom zo’n ‘instant city’, en waarom in Zuid-Korea? Daarvoor moeten we terug naar het begin van de jaren 2000. De Koreaanse regering wil haar exporteconomie naar een hoger niveau tillen, van louter productie naar meer kennisgedreven sectoren. Ze is al lang niet meer competitief met de Chinezen als het op productie aankomt en voelt zich te afhankelijk van de Japanners wat nieuwe technologie betreft. Het voorbije decennium verhuisde al 70 procent van de Koreaanse productie naar China. Directe handelsrelaties tussen beide landen, die voor 1980 niet eens bestonden, nemen de helft van Zuid-Korea’s totale handel in. Zuid-Korea wil bovendien eindelijk het gevecht om buitenlandse bedrijven, buitenlands talent en buitenlands kapitaal aangaan met Hongkong, Singapore en de Chinese megasteden à la Shanghai.  Voor het eerst kunnen buitenlanders land kopen, scholen of ziekenhuizen runnen in Zuid-Korea, in New Songdo City. Om niet helemaal platgewalst te worden tussen grote broers China en Japan stampt de Koreaanse regering de vrijhandelszone ‘Incheon Free Economic Zone’ (IFEZ) uit de grond, met lucratieve belastingvrijstellingen voor investeerders. Tegelijk stelt ze vast dat Incheon, de bewuste stad van 4 miljoen inwoners aan de Gele-Zee, op het land niet meer kan uitbreiden. Conclusie: dan maar 200 vierkante kilometer herwinnen op de zee, door de modderbanken zes meter op te hogen. Niemand beter dan een gerenommeerde buitenlandse projectontwikkelaar om een internationale zakenstad van nul uit de grond stampen, redeneren de Koreanen. In 2001 draait een Koreaanse consultant het nummer van de Amerikaan Stan Gale.

Bouw een nieuw Singapore

De intussen 60-jarige projectontwikkelaar van het gelijknamige Gale International aan de andere kant van de lijn, in New Jersey. Of hij 35 miljard dollar wil lenen van Koreaanse banken en de grootste Koreaanse staalproducent Posco om een nieuwe stad te bouwen? Een megalomaan project waar elke andere ontwikkelaar feestelijk voor zou bedanken. Geïntrigeerd vliegt Stan Gale een eerste keer over het gebied. Water zover het oog reikt. En toch tekent hij gretig. Hij koopt het land voor 2,5 miljard dollar in 2003, waardoor Gale International meteen als eerste buitenlandse bedrijf ooit in Zuid-Korea land bezit. Aan dadendrang geen gebrek bij deze zakelijke lookalike van Ronald Reagan. Mijnheer Gale heeft er ondertussen al 153 vluchten tussen de VS en Zuid-Korea opzitten, maar woont al 1,5 jaar voltijds in New Songdo City. Stan Gale: “Onze opdracht was: bouw een nieuw Singapore. Een duizelingwekkende taak, want ginder hebben ze er honderden jaren over gedaan.”   

‘Groen’ en ‘slim’: die kernwoorden blinken in het vet op het plan van New Songdo City. Mevrouw Hee-kyoung Min van het Business Opportunity-bureau van IFEZ: “Zo onderscheiden we ons van concurrenten in Azië. Wij hebben propere lucht, dat nadeel kunnen ze in Shanghai niet zomaar ombuigen.” Stan Gale heeft het zowaar over een compleet nieuwe industrie. “We zijn niet langer projectontwikkelaars. We zijn stedenbouwers.”

Foto: Chung Sun-Jun

Verschenen in Vacature Magazine van 23 oktober 2010.

Meer lezen over Songdo City?