Jonathan Holslag, souffleur van ‘s werelds topdiplomaten

Wie is Jonathan Holslag?

- Regentaat geschiedenis, haalde nadien masterdiploma internationale betrekkingen aan de VUB en schoolde zich aan de Koninklijke Militaire School bij in defensie en geopolitiek
-
Bouwt momenteel het Brussels Institute of Contemporary China Studies (BICCS) uit tot een academische denktank die probleemloos meedraait tussen de tegenhangers van grote Amerikaanse of Chinese universiteiten, in combinatie met zijn doctoraat
-
Is kind aan huis bij ’s werelds topdiplomaten  en toppoliciti

Zijn laatste boek over China en India kreeg een recensie in The Economist, hijzelf hield er een interview in Time aan over. De Belgische toponderzoeker Jonathan Holslag combineert een monnikenbestaan als wetenschapper met diplomatieke en politieke contacten op het allerhoogste niveau.

De lobby van het Brusselse charmehotel Le Dixseptième, schuin tegenover de zonovergoten Koninklijke Sint-Hubertusgalerij. In de zeventiende eeuw huisde hier de Spaanse ambassadeur. Vandaag drinkt de nummer twee van de Britse missie bij de Europese Unie er een pot thee met Jonathan Holslag, onderzoeker aan en mede-oprichter van het Brussels Institute of Contemporary China Studies (BICCS), verbonden aan de Vrije Universiteit Brussel. Holslag: “Ik steek heel wat tijd in zo’n lange persoonlijke gesprekken. Cruciaal om een vinger aan de pols te houden.”

'China and India: Prospects for Peace'

Belgiës rijzende ster onder de Azië-kenners combineert schijnbaar moeiteloos toponderzoek over hete internationale hangijzers met dit soort informele ontmoetingen op het allerhoogste diplomatieke niveau. Zijn meest recente boek -  ‘China and India: Prospects for Peace’ (uitgegeven bij Columbia University Press) - leverde hem begin februari een recensie in The Economist en eind vorig maand een interview in Time op. Plus enkele kolommen in The Wall Street Journal en The Financial Times.  Niet kwaad voor een 28-jarige.

“De eerste druk blijkt uitverkocht. Het bewijs dat je echt internationaal kan gaan als je goed academisch onderzoek slim vermarkt. Nu ben ik bezig aan een nieuw werk over de Chinese militaire transitie, waar ‘officials’ in Washington al op zitten te wachten. Het blijft een fantastische ervaring om je bevindingen op het allerhoogste niveau te kunnen bediscussiëren.” Met de Amerikaanse ministeries van Buitenlandse Zaken en Defensie heeft Jonathan Holslag quasi permanent een link. De diplomaten van de Chinese missie bij de EU ziet hij tweewekelijks. “Dergelijke reflecties van beleidsmakers krijg je zelden van collega’s academici.”

Reizende doctorandus

Even heroriënteren. Van de pluchen sofa’s in een Brussels hotel naar het bronsgroen Limburgs eikenhout. Alwaar Jonathan Holslag is opgegroeid, in Hamont-Achel. “Mijn grote passie was geschiedenis. Ik had een fantastische geschiedenisleraar. Na mijn regentaat geschiedenis in Hasselt gaf ik heel even les. Omdat  me dat niet helemaal beviel, ben ik opnieuw beginnen studeren.”

Tussen 2004 en 2007 rijft Jonathan Holslag een masterdiploma internationale betrekkingen aan de VUB binnen, en schoolt zich aan de Koninklijke Militaire School bij in defensie en geopolitiek. “Mijn huidige doctoraatsonderzoek staat dan wel centraal, ik heb van mijn promotor altijd de kans gekregen om te reizen en me met beleid bezig te houden. Terwijl een onderzoeker doorgaans toch al zijn activiteiten afstemt op het onderzoek van zijn promotor.”

Samen met zijn promotor Gustaaf Geeraerts en collega Gunter Gaublomme bouwde Jonathan Holslag, vandaag FWO-doctorandus aan de VUB-vakgroep politieke wetenschappen, het Brussels Institute of Contemporary China Studies uit tot een academische denktank die probleemloos meedraait tussen de tegenhangers van grote Amerikaanse of Chinese universiteiten. Vandaag telt BICCS twaalf werknemers. “We werken samen met bedrijven en Europese instellingen. Sommige onderzoekers zijn op projectbasis aan de slag. Het feit dat je niet afhangt van één subsidiekanaal dwingt je om innovatief te zijn, om marktaandeel te veroveren, om onderzoek af te leveren dat internationaal top is én relevant is. We runnen BICCS als een onderneming. Onze postgraduaten moeten zelfbedruipend zijn.”

In goed drie jaar tijd bouwde BICCS meteen een stevige internationale reputatie uit. “In China worden we in dezelfde adem vernoemd als de grote instituten in Oxford en Harvard. Internationale competitiviteit moet dringend een veel belangrijker beoordelingscriterium worden voor onze Belgische universiteiten. De investeringen per student zijn de voorbije tien jaar met een derde gezakt. We moeten afstappen van onze ‘catch all’-universiteiten, ons specialiseren en meer buitenlandse studenten naar ons land halen om competitief te kunnen zijn. België trekt de zwakkere internationale studenten aan, omdat die zich door de internationale rankings laten leiden, waarop onze universiteiten laag scoren.”

Gegeerd op academische markt

Mocht Holslag een voetballer zijn, de Spaanse en Engelse topclubs zouden hem al lang het hoofd gek gemaakt hebben. Is hij even grof wild op de academische markt? “Er zijn al aanbiedingen geweest, uit de VS en Azië. Onderzoek aan Harvard is intellectueel zeker uitdagend, maar ik denk dat ik de politieke en maatschappelijke uitdaging hier zou missen. Bij BICCS kan ik mee bouwen aan iets wat nog altijd in het prille begin staat. Maar ik hou alle opties open. Wanneer mijn doctoraat af is, ligt de markt open.” Geïnteresseerden nemen best pen en papier ter hand. “Mijn doctoraat rond ik dit jaar af. Hopelijk (lacht).”

Tekst: Nico Schoofs – Foto: Griet Dekoninck

Lees ook de verhalen van onze andere jonge helden.