"Ik heb al in Polen gewerkt, nu ontwikkel ik nieuwe projecten in Zuid-Afrika"

De carrière van Sofie Van den Bergh heeft de wind in de zeilen. Omdat ze een zwak heeft voor groene energie, solliciteerde de pas afgestudeerde master in sciences in 2009 bij Electrawinds. Het was haar allereerste sollicitatie ooit, en het was meteen raak. "Ik voelde dat de sfeer goed zat, en er werden veel jonge mensen aangeworven. Dat het bedrijf ook in het buitenland actief was, sprak me sterk aan. Ik studeerde al twee jaar in Salamanca en Montpellier." Sofie startte als projectmanager op de windafdeling in het hoofdkantoor te Oostende. "Ik ging op zoek naar goede windlocaties in België, hield me bezig met het opmaken van vergunningen,... Eenmaal vergund kunnen de bouwwerken starten. Mijn kennis van de milieuwetgeving als biologe kwam me goed van pas."

Pionieren in Zuid-Afrika

Electrawinds, actief in biomassa-, zonne- en windenergie, keek al heel snel over de grenzen. Ondertussen is hun windafdeling in 10 landen actief, waaronder Polen, Bulgarije, Namibië en Zuid-Afrika. Sofie: "Ik had al een half jaar in Polen gewerkt toen de vraag kwam wie er geïnteresseerd was om naar Zuid-Afrika te gaan. Ik werd geselecteerd, en vertoef sinds begin 2012 in Kaapstad."

Zuid-Afrika heeft veel ambitie om energie te halen uit hernieuwbare bronnen, de windcondities zijn er goed en er is ruimte voor de ontwikkeling van grote projecten. Sofie ontwikkelt er met een team van zes personen – vier Belgen en twee Zuid-Afrikanen – nieuwe projecten. Pionierswerk, al draait er wel al één commerciële windturbine in het havengebied van Coega, vlakbij Port Elizabeth. Sofie: "Ik neem de job over van een Belg die hier al anderhalf jaar gewerkt heeft. De Zuid-Afrikaanse overheid heeft vorige zomer een grote aanbesteding uitgeschreven waarbinnen hernieuwbare-energieprojecten kunnen ingediend worden. Sommige projecten zitten al in de vergunningsfase, bij andere starten we vanaf nul. We onderhandelen en werken samen met de lokale landeigenaars, lokale overheden en consultants. De boeren appreciëren het erg dat ik Afrikaans probéér te praten (lacht)."

"Toen ik solliciteerde bij Electrawinds zei men: “Je moet tegen afwijzingen kunnen en blij zijn met elke kleine overwinning.” Het duurt een hele tijd eer een project operationeel is. Mijn missie zal geslaagd zijn als we hier nieuwe windturbines kunnen installeren, maar ook al doe je je job perfect, je bent nooit zeker dat een project vergund zal worden. En net zoals in België heb je hier voor- en tegenstanders. Het is heel belangrijk om iedereen goed te informeren via infoavonden en dergelijke.”

Sofie blijft zes maanden in Kaapstad. Daarna ligt alles open. "Electrawinds heeft geen uitgekiend loopbaantraject voor me uitgestippeld, je moet zelf de kansen grijpen die zich aandienen en je carrière in handen nemen. Ik sta zeker open voor nieuwe buitenlandse uitdagingen. Ik ben leergierig en houd van situaties die niet altijd even comfortabel zijn. In het buitenland moet je het vaker alleen uitzoeken en niet enkel op professioneel vlak."

Terug naar het hoofdartikel