Eric Everard: de beursgoeroe van België

Eric Everard, oprichter en executive chairman van Artexis Group: “Ons concept van lowbudget beurs ‘easyFairs’ is geregistreerd over de hele wereld. We vreesden dat we snel gekopieerd zouden worden, maar dat viel mee.”

Vindt er een beurs plaats in ons land, dan is de kans groot dat hij er een hand in heeft. Eric Everard, oprichter en executive chairman van Artexis Group en uitbater van onder meer Flanders Expo in Gent en Antwerp Expo, is een zwaargewicht in de Belgische wereld van salons en beurzen.

Toeval, daar komt het vaak op neer in het leven. Ook voor Eric Everard. Amper achttien jaar was hij, toen hij zijn ouders een levensbelangrijke beslissing voorlegde. “Tegen vanavond laat ik jullie weten wat ik studeer: geneeskunde of economie.” Hij had er geen flauw benul van wat het zou worden, maar aan het eind van de dag had hij beslist: het werd economie. Niet uit volle overtuiging, geeft hij toe, wel omdat geneeskunde hem te lang duurde. Zeven jaar studeren, dat vond hij maar niets.

Cavia's

“Compleet de foute reden natuurlijk, maar ik ben er achteraf wel blij mee. Economie was mijn enige optie, dat had ik toen al lang moeten weten. Ik ben een geboren ondernemer. Ik kreeg als kind een cavia, en besloot meteen een cavia van het andere geslacht te kopen en hun jongen vervolgens te verkopen aan mijn klasgenoten (lacht).”

Ook later leek zijn levensbestemming duidelijk. “Ik heb in mijn hele carrière maar één sollicitatiegesprek gehad. Bij Capgemini. Middenin de vragen die ze op me afvuurden, ben ik opgestaan en heb ik gezegd: “Heren, bedankt”. En ik ging weg. Het interesseerde me niet. De volgende dag startte ik mijn eigen bedrijf.”

Studentenbeurs

Dat bedrijf werd een succesverhaal, van meet af aan. Hij stampte de European Student Fair, ofwel het Europese Salon van de Student uit de grond. “Die beurs was het juiste idee op het juiste moment”, glundert Everard zoveel jaar later nog met pretoogjes na.

“De nood aan informatie bij studenten was indertijd groot. Ik had dat zelf ondervonden toen ik mijn studiekeuze moest maken: er was niets voorhanden. Een fantastische tijd heb ik toen beleefd. Mijn partner en ik waren jong en enthousiast en trokken ons niets aan van de hiërarchie in de verschillende onderwijsnetten. De officiële instanties kregen niet eens de kans om te reageren: de beurs was een feit voor ze er erg in hadden.”

Door het succes kocht Reed International de beurs op en ging hij daar aan de slag. Een grote eer voor Everard. “Zij zijn de Procter & Gamble van de beurswereld”. Van 1991 tot 1996 was hij managing director van Reed Exhibitions Benelux, waar hij verantwoordelijk was voor onder meer het Salon Européen de l’Etudiant, Mediaplanet en Eurantica. Hij was ook directeur van Reed Midem in Parijs en drie jaar lang associate director bij de KI Partners Group, een specialist in direct communications.

Lowbudget beurzen

Maar het bloed kroop waar het niet gaan kon: Eric Everard richtte de Artexis Group op, waar hij nu ceo van is. Hij baat drie beurshallen uit in België – Flanders Expo, Antwerp Expo en het Palais des Congrès en Namur Expo in Namen - en laat een frisse ondernemerswind waaien door de beurswereld.

Hij organiseert elk jaar meer dan 230 evenementen, waar 15.000 bedrijven aan deelnemen en zo’n 2,5 miljoen bezoekers op af komen. Bij die evenementen zitten de namen van de succesvolste beurzen in België: ArtBrussels, Eurantica, Belgian Boat Show, BIS, Countryside, Horeca Expo, ...

De Artexis Group heeft een zakencijfer van 84 miljoen euro en telt bijna 270 medewerkers. Hij is succesvol, jazeker, maar hij is ook een buitenbeentje. “In deze sector kan je de echte ondernemers op één hand tellen. Beurzen en salons zijn een sector waar steden en regio’s heel sterk in zijn. Maar ik ben ondernemer: ik wil creëren, nieuwe projecten lanceren.”

easyFairs

En dat is wat Everard doet. In 2004 startte hij easyFairs op, het concept waarmee hij business-to-businessbeurzen op budgetleest schoeide en dat intussen over heel Europa verspreid is. “Industriële beurzen waren op sterven na dood in ons land. Ik wou er niets mee te maken hebben. Begin de jaren ’90 moest je als producent kiezen om deel te nemen aan 25 verschillende nationale beurzen in Europa. De grote merken vonden dat te veel, en gelijk hadden ze."

"Ze deden twee of drie grote beurzen, in de landen met de grootste markten: Groot-Brittannië, Duitsland en Frankrijk of Spanje. Zo verdween in België de ene beurs na de andere. In Antwerpen zagen we dat er kleine, goedkope beurzen georganiseerd worden en dat bracht ons op een idee: waarom doen we geen lowbudget beurzen op grote schaal? Dat is volgens ons de toekomst voor kleine en middelgrote landen. Nu de mondialisering zich doorzet, kan je als klein land onmogelijk wedijveren met grotere landen."

Succes

"En het idee werkt. Op de laatste traditionele editie van de tweejaarlijkse verpakkingsbeurs in Brussel waren er veertig exposanten. Nu telt easyFairs Empack 300 exposanten. De reden is simpel: ze betalen niet meer dan 5.000 euro voor hun deelname én ze krijgen een efficiënte beurs in ruil daarvoor. Wij maken de stands voor hen en breken ze ook weer af."

"Waarom zou je telkens weer het wiel willen uitvinden? easyFairs is geregistreerd over de hele wereld. Het is een wereldidee. We vreesden dat we snel gekopieerd zouden worden, maar dat viel mee. Het is niet makkelijk om het rendabel te doen.”

Efficiënter dankzij de crisis

Op de vraag of hij een succesrecept heeft bij het in elkaar boksen van beurzen, twijfelt Everard niet. “Ons succes is op vier c’s gebaseerd: concept, communicatie, commercialisatie en content”, zegt hij. “Alles begint met een goed concept: je moet weten waar de markt behoefte aan heeft en zorgen dat je op het juiste moment op de juiste plaats bent. Dat klinkt eenvoudig, maar het is het natuurlijk niet altijd."

"Luisteren is heel belangrijk. We spreken met heel veel mensen die bij onze beurzen betrokken zijn. Bij Artexis hebben we een zeer originele actie: we vragen aan onze verkopers, die exposanten aanbrengen, dat ze elke dag beginnen met het contacteren van twee bezoekers van onze beurzen. En ze moeten hem vragen wat hij op de volgende beurs wil zien, voor welke uitdagingen zijn bedrijf en zijn sector staan. Zij reiken je de thema’s van de beurzen aan. We zijn één van de weinige bedrijven ter wereld die dat doen, maar ik kan u verzekeren: het levert ons een schat aan informatie op."

Commercialisatie

"Communicatie is dus belangrijk, maar ook commercialisatie is cruciaal. Exposanten willen return on investment. Ze willen weten welke bezoekers op de beurs afkomen en hoeveel het er zullen zijn. Ze willen exacte cijfers.”

De laatste pijler van zijn succes is content. “Mensen willen niet zomaar in gangen en hallen rondlopen als ze naar een beurs gaan. Ze willen de trends kennen, de prijzen, de nieuwste producten, ... . Je moet zorgen dat ze waar voor hun geld krijgen. Je moet bezoekers een fantastische dag bezorgen: gratis drankjes, seminars.”

Artexis ontsnapte niet aan de crisis. Het bedrijf liet enkele werknemers gaan, maar dat betreurt Everard niet. “Ik ben een optimist en ik bekijk een crisis als een opportuniteit. We zijn beter gaan werken, bepaalde projecten moeten stopzetten die niet goed afgestemd waren op de markt. We zijn efficiënter geworden. En we zijn nu van plan om nog meer te groeien. Ook al merken we nu dat bedrijven een stuk voorzichtiger geworden zijn.”

UFI

Eric Everard beleeft drukke tijden. Hij werd in november vorig jaar verkozen tot voorzitter van de internationale vereniging van beursorganisatoren UFI, als jongste ooit. “Normaal gezien krijg je die functie als bekroning voor je carrière. De beurswereld stond voor enkele grote uitdagingen, wellicht koos de UFI daarom voor een jonge voorzitter. Ik heb de hele wereld rondgereisd, maar ik hou ook tijd vrij voor mijn gezin. Het mandaat van mijn voorzitterschap zal een jaar geduurd hebben, ik hou het binnen twee maanden dus voor bekeken."

"Ik heb mijn stempel kunnen drukken: ik heb onder meer binnen UFI een afdeling opgestart die zich bezighoudt met familiebedrijven in de beurswereld. Maar het was niet makkelijk. Tot nu toe ben ik er altijd goed in geslaagd ook met mijn gezin rekening te houden: tijdens de week werk ik hard, vaak tot ’s avonds laat. Maar het weekend hou ik altijd vrij. Met het voorzitterschap was het bijna ondoenbaar om dat vol te houden. Mensen hebben de mond vol van de Y-generatie, maar ik vind een goeie balans tussen werk en privé ook heel belangrijk.”

Wie bewondert Eric Everard?

Jef Colruyt. Hij pakt het heel creatief aan: zo zijn de medewerkers ook aandeelhouders van het bedrijf. Colruyt is ook innovatief op vlak van duurzaamheid.

De families de Spoelberch, de Mévius en Van Damme, de aandeelhouders achter
AB InBev. Zij hebben 20 jaar geleden beslist om van een Belgisch bedrijf een wereldleider te maken en zijn daar ook in geslaagd.

Artexis Group in cijfers

  • 270 werknemers, waarvan 160 in België
  • beheert expohallen in Gent, Antwerpen en Namen
  • organiseert 430 evenementen, met 15.000 exposanten en 2,5 miljoen bezoekers
  • bekendste beurzen: Countryside, Belgian Boat Show, Art Brussels, Eurantica, Horeca Expo, BIS
  • operationele winst 2009-2010: 5,086 miljoen euro, omzet: circa 70 miljoen euro

Tekst Dominique Soenens
Foto
Griet Dekoninck