Een droomfabriek voor leiders

Of u nu een pas afgestudeerde high potential bent, een specialist met tien jaar ervaring of een productiearbeider, General Electric wil in de carrière van elke werknemer investeren. Wie echt hoog mikt, volgt een veeleisend leiderschapsprogramma.

"Ik keer juist terug van ons reclameagentschap om de nieuwe campagne te bespreken", vertelt Valerie Van den Keybus (24) vanuit Dubai. Dit meisje uit Wuustwezel is de eerste Europese die het ‘International Communication Leadership Programme’ mag volgen. Dubai is haar eerste bestemming. Na 8 maanden Dubai reist ze verder naar de VS en dan misschien naar Italië. Na twee jaar en drie rotaties krijgt ze een eerste vaste functie aangeboden. Valerie werkt op de communicatiedienst in het hoofdkwartier van General Electric voor het Midden-Oosten en Afrika. "Ik ben hier nu een maand en moet nog veel uitzoeken en leren. De verwachtingen zijn hooggespannen. Ik organiseer 'events', coördineer nieuwe brochures en verzorg mee de interne communicatie." Naast het gewone werk volgt ze het leiderschapsprogramma: "We krijgen veel trainingen en conferenties, dikwijls geleid door onze senior managers. Ik prijs mezelf gelukkig dat ik dit kan doen in mijn eerste job.” Deze dame is gedreven. Ze draait een werkdag van acht tot zeven. "Het is deze week ook bijzonder druk. We lanceren een nieuw digitaal platform."

Na haar studies communicatie aan de Universiteit Antwerpen en een verblijf in Australië, Ecuador en Frankrijk, volgde ze een jaar 'global management' aan de zakenschool UAMS: "Ik liep enkele maanden stage bij General Electric in Brussel en kreeg een baan aangeboden in de communicatiedienst." Een jaar later zat ze in Dubai.

Goudstandaard

Business Week omschrijft General Electric (G.E.) 'als de goudstandaard voor talent'. G.E. komt uit een nieuwe, internationale rondvraag van Hay Group als eerste op het vlak van de ontwikkeling van leiders. Crisis of niet, G.E. bleef jaarlijks één miljard dollar spenderen aan opleiding en ontwikkeling. “In een crisis heb je sterke leiders nodig die de business in de juiste richting gidsen. Daarom hebben we niet aan het opleidingbudget geraakt. We bespaarden vooral op reiskosten. We bleven rekruteren in jong talent. Dat brengt op: als we kijken naar de carrièrepaden van de jongeren die een leiderschapsprogramma volgden, dan zien we dat ze vandaag een groot deel van onze topfuncties bevolken", zegt Catalina Schveninger, hr-leader in Europa.

G.E. heeft een traditie van vijftig jaar als kweekvijver voor leiders.
Catalina Schveninger: "We waren bij de allereersten. In Europa alleen al hebben we vandaag meer dan 400 mensen in een leiderschapsprogramma. Wereldwijd zijn het er duizenden. Voor wie bewezen heeft er echt voor te willen gaan en wie de steun van zijn manager krijgt, gaat de deur open."

Pas afgestudeerde jongeren krijgen een stage van ongeveer twee jaar binnen een afdeling zoals financiën, engineering of verkoop. Na drie verschillende functies  op drie verschillende plaatsen krijgen ze een vast contract. "We spreken ze aan in universiteiten en MBA-scholen. Onze kandidaten moeten weten waar ze naartoe willen met hun carrière. Ze moeten hun vak kennen en daar innovatief mee omgaan. We peilen daarnaar met een panel van jonge en oude medewerkers uit de afdeling die rekruteert. Tests komen er niet aan te pas. Ze worden binnen het programma aangeworven. Met zo’n programma schakelen ze hun carrière in een hogere versnelling. Zo krijgt G.E. heel jonge managers die amper de dertig voorbij zijn. Zij leiden honderden medewerkers en beschikken over een budget van miljoenen dollars", zegt Catalina Schveninger. "We vinden genoeg Belgen. In de programma's lopen er nu een tiental mee. Middenmanagers die al jaren bij ons zijn, krijgen bijzondere projecten en opleidingen.”

Ook gewone arbeiders klimmen via cursussen en jobrotatie op naar hoge niveaus. Catalina Schveninger: "In de chemische fabriek in Nederland waar ik mijn carrière begon, waren er drie managers die vroeger gewone operators waren. We hielpen hen eerst aan een diploma van het middelbaar."
Om dit systeem te laten draaien, moeten de managers 100 procent meewerken.
"We duiden onze managers aan op basis van hun aanpak van hun personeel.
Wie zijn mensen verder doet groeien, komt hiervoor in aanmerking. Een manager moet sollicitanten kiezen die meer potentieel hebben dan hijzelf. Een typisch G.E.-gezegde luidt: werf die mensen aan waarvoor u zelf zou willen werken."

Opleidingsprogramma voor specialisten

Adrian Pinder (36) studeerde fysica in Cambridge en begon dan als wetenschappelijk expert voor de Britse regering. Na acht jaar wou hij een stap hogerop zetten. Hij volgde een MBA aan de Manchester Business School en vond daarna onderdak bij G.E. Hij draait nu binnen de transportafdeling een jaar mee in het 'Experienced Commercial Leadership Program (ECLP)’, gericht op specialisten met tien jaar ervaring. Zijn eerste taak was een studie over wat G.E. kan verhelpen aan de transport- en milieuproblemen van Rotterdam. "Ik weet hoe de overheid zich gedraagt en ben dus een soort overheidsexpert binnen onze organisatie."
Na acht maanden roteerde hij naar een project over de treinen rond Londen.
Tweemaal per jaar verzamelen een 100-tal ECLP’s  voor een veertiendaagse training in Florida, New York of Shanghai. Adrian Pinder: “Ceo Jeff Immelt en andere toplui kwamen er spreken. We kregen training in presentatie en media. We discussieerden over het gebruik van internet in onze B-2-B omgeving. Het was allemaal heel praktisch: ze leren ons de trucjes van de business."
Wanneer dit programma afloopt, krijgt Adrian een baan in de verkoop of de marketing van de transportafdeling: “Wat en waar zal afhangen van de behoefte van G.E. in maart, april van volgend jaar. Dat gesprek begint enkele maanden voor de derde rotatie afloopt. De bedoeling is dat ik redelijk vlot doorschuif in mijn echte baan.”
Intussen kan hij in het programma nog aan zijn zwakke punten werken: “Door mijn wetenschappelijke opleiding heb ik nog te weinig feeling met marketing. Ik moet leren meer commercieel te denken.”

Tekst Erik Verreet - Foto Frank Bahnmüller (Catalina Schveninger en Adrian Pinder)