Derk Sauer: “Europa laat zich leiden door angst”

Journalist Derk Sauer vertrok in 1989 naar de voormalige Sovjet-Unie om er voor uitgeversconcern VNU een Engelstalig tijdschrift op te richten. Ruim twee jaar later besloot de Nederlander in Moskou voor zichzelf te beginnen, de start van een wervelend succesverhaal waar geen einde aan komt.

Skype is een fantastische uitvinding. Terwijl Derk Sauer in Moskou van de ene vergadering naar de andere spurt, bel ik in op zijn smartphone. “Ik zit in de auto, maar ga gerust uw gang.” Moskou is de stad waar zijn carrière in een enorme stroomversnelling kwam, in 1989. Nadat hij in Nederland als (hoofd)redacteur en reporter voor verschillende bladen had gewerkt, vroeg het uitgeversconcern VNU hem of hij er een Engelstalig tijdschrift wou oprichten, Moscow Magazine. “Het was het eerste glanzende tijdschrift in Rusland, maar we waren te vroeg. De mensen vonden het geweldig, maar we hadden te weinig adverteerders. Financieel draaide het uit op een flop.” VNU begon te twijfelen aan dit buitenlandse avontuur, maar Derk Sauer had de smaak te pakken. Hun wegen scheidden, en Derk Sauer stampte met de hulp van enkele vrienden en zakenpartners zijn eigen uitgeverij uit de grond: Independent Media, met titels als Moscow Times, Playboy en Cosmopolitan. De rest is geschiedenis: de uitgeverij groeit uit tot een internationaal multimediabedrijf en wordt zelfs marktleider in Rusland. In 2005 verkoopt Sauer zijn bedrijf aan de Finse uitgeverij Sanoma en start hij in Amsterdam de nieuwe uitgeverij ‘Nieuw Amsterdam’. In januari 2010 koopt Sauer samen met een investeringsmaatschappij NRC Handelsblad en nrc.next van PCM Uitgevers. Momenteel vertoeft hij opnieuw vaak in het land dat zijn hart heeft gestolen.

Mijnheer Sauer, Rusland laat u niet los. Wat doet u hier op dit moment?

Derk Sauer: “Samen met een zakenpartner run ik een evenementenbureau. We organiseren elk jaar Moscow City Racing, een internationale autorace rond het Kremlin met 300.000 bezoekers, en andere grote auto-events als Top Gear. Sinds kort ben ik ook de voorzitter en directeur van RBK, een van de grootste mediabedrijven in Rusland (RBK produceert nieuws voor de zakelijke markt en heeft een eigen tv-zender, er werken 2.500 mensen, SDK). En samen met mijn vrouw heb ik in Moskou een yogatijdschrift en yogaschool. We zijn fanatieke yogaliefhebbers. Mijn bedrijven groeien altijd vanuit een passie, we doen enkel dingen die we zelf leuk vinden. Yoga is hier een enorme rage aan het worden. Moskou is ontzettend hectisch: Moskovieten werken keihard en zoeken een rustmoment in yoga. Ik heb veel geluk dat mijn partner me altijd gesteund heeft. Ook mijn oudste zoon werkt nu met mij samen. Daar doe je het allemaal voor.”

Toen u in 1989 landde in Moskou, was het zwemmen om boven te blijven?

Derk Sauer: “Inderdaad. In het prille begin hadden we zelfs geen telefoonaansluiting. Er was geen infrastructuur, geen distributie, we konden niet in Rusland drukken, er waren geen kiosken of supermarkten, er was niets. Velen verklaarden me gek, maar gelukkig bezat ik een jeugdige overmoed en dacht ik niet te veel na. Als je iets nieuws uit de grond wil stampen, zijn er altijd tien redenen waarom je het niet moet doen. En als ik had geweten welke problemen ik zou tegenkomen, dan was ik er waarschijnlijk nooit aan begonnen. Ik zie wel waar het schip strandt, dacht ik. Ik vond het ook bijzonder interessant om met mijn neus bovenop de geschiedenis te zitten. Rusland was toen in volle transitie: van een communistisch wereldrijk naar een kapitalistische samenleving.”

U stopte al uw geld in uw bedrijf. Dé ultieme prikkel om door te zetten…

Derk Sauer: “Klopt. Ik had geen plan B. Al moet je als ondernemer vooral veel mazzel hebben, naast veel doorzettingsvermogen, om op het juiste moment op de juiste plaats te zijn.”

In België en Nederland daalt het aantal nieuwe ondernemers elk jaar. En werknemers zijn honkvast. Hoe verklaart u dat?

Derk Sauer: “In Europa worden we gedreven door angst. We hebben het vooralsnog heel erg goed, en zijn vooral bang om onze verworvenheden kwijt te raken. Hier, in Moskou, is het precies andersom. Heel veel Russen hebben nog niet veel, en zijn bijzonder gedreven om vooruit te komen. Dat creëert veel meer dynamiek in een samenleving. Ik weet niet hoe het hier over 50 jaar zal zijn, maar nu is er hier veel meer ondernemerszin dan in West-Europa.”

Als ondernemer moet je ook meebewegen met de nieuwste technologieën, of je mag het schudden?

Derk Sauer: “Misschien is de gedrukte krant ooit verleden tijd, maar nieuws zullen we altijd blijven volgen. De inhoud blijft, enkel de vorm verandert voortdurend. De wereld draait door en wie haar probeert tegen te houden, gaat reddeloos ten onder.

Ik ben helemaal niet somber over de toekomst, want het maakt niet uit of we het nieuws drukken op papier, of we het distribueren via internet, de iPad … Bij nrc.next zijn we enorm actief op digitaal niveau en RBK is een van de grootste internetbedrijven in Rusland. We hebben er maandelijks een digitaal bereik van 100 miljoen mensen. Papieren dagbladen hebben nog weinig toekomst in het brengen van pure nieuwsfeiten, omdat andere media daarin veel sneller zijn. Ze moeten zich dus vooral toeleggen op duiding en achtergrondinformatie. De krantenwereld is een heel conservatieve wereld, maar je mag het verleden nooit idealiseren of erin blijven hangen. Je moet focussen op de toekomst. Naarmate je ouder wordt, lijd je daar meer onder, maar ik kijk liever vooruit dan achteruit.”

U bent nog steeds in veel bedrijven actief. Hoelang wilt u nog doorgaan?

Derk Sauer: “Voor de dagdagelijkse opvolging van de zaken probeer ik overal goeie mensen te vinden en die moeten de job doen. Ik voel me heel goed in de rol van coach die aan de zijlijn staat en de spelers op het veld aanport om het zo goed mogelijk te doen. Vroeger werkte je tot je 60ste en ging je met pensioen. En op je zeventigste ging je dood. Mijn moeder is nu 92 en hartstikke fit. Ze rijdt nog met de fiets en de auto, ze werkt zelfs nog een beetje. Zolang ik er zin in heb, ga ik door. Ik heb nog geen enkele ambitie om in een hangmat te gaan liggen.”

U bent ook op sportief vlak een bezige bij. Vooral de koers ligt u na aan het hart?

Derk Sauer: “Ik zit in het bestuur van het Omega Pharma – Quick-Step Cycling Team sinds de Tsjechische ondernemer Zdenek Bakala er eigenaar van is. Ik hou me vooral bezig met de marketing, met het imago van de ploeg. Ik ben van kindsbeen af een ontzettende fan van wielrennen. In het begin van mijn carrière werkte ik als wielerverslaggever, en ik ben zelf ook een actieve fietser.”

Een goede wielrenner risico’s durven te nemen in de koers, net zoals een ondernemer.

Derk Sauer: “Zo is het. Je moet een koers kunnen ‘lezen’ en op het juiste moment toeslaan. Wie afwacht, zal nooit winnen.”

 

Derk Sauer in een notendop

  • Begint zijn carrière in Nederland als (wieler)reporter en redacteur.
  • In 1982 wordt hij hoofdredacteur van Nieuwe Revu.
  • Richt in 1992 de uitgeverij Independent Media op in Rusland, dat uitgroeit tot een internationaal multimediabedrijf met 3 kranten en 30 tijdschriften. In 2005 verkoopt hij het aan Sanoma.
  • Koopt in januari 2010 NRC Handelsblad en nrc.next van PCM Uitgevers, samen met een investeringsmaatschappij.
  • Is sinds kort directeur van het Russische mediabedrijf RBK, en runt daarnaast ook een evenementenbedrijf en yogatijdschrift in Moskou.
  • Zetelt in het bestuur van de Omega Pharma-Quickstep wielerploeg en is voorzitter van het International Documentary Filmfestival Amsterdam (IDFA).
  • Is getrouwd met journaliste Ellen Verbeek en heeft drie kinderen.