De portemonnee van Merho, tekenaar van De Kiekeboes

Met ‘De Kiekeboes’ – voorheen ‘Kiekeboe’ – heeft hij een van de populairste Vlaamse strips op zijn naam staan. Robert Merhottein ofte Merho vermaakt ons al sinds 1977 met zijn familiereeks die vooral bekend staat om zijn vele woordgrappen.

Vandaag wordt de Zoerselse tekenaar 65 jaar. We vroegen hem waar hij zijn geld zoal aan uitgeeft.

“Als ik iets kleins moet kopen kan ik soms erg krenterig uit de hoek komen, maar voor grote zaken geef ik dan weer zonder enig probleem veel geld uit”, vertelt Merho. “Ik denk nooit lang na als ik een dure reis wil boeken, of een nieuwe wagen wil kopen. Maar dat ik op kleine zaken wel beknibbel is volgens mij nog een gevolg van mijn opvoeding. Ik kom uit een heel modaal gezin en vroeger moest er echt op de kleintjes gelet worden.”

Op restaurant bij sterrenchefs

“In periodes geef ik wel te veel geld uit aan boeken en dvd’s”, zegt de tekenaar. “Intussen heb ik daar al zo’n stapels van verzameld dat ik nauwelijks nog tijd heb om er mij door te werken. Daarom heb ik nu beslist om me op dat gebied wat meer in te houden.”

“Mijn vrouw en ik gaan ook graag lekker eten. Voor een goede maaltijd geef ik met plezier geld uit. Vandaar dat ik veel liever naar een sterrenrestaurant ga en een paar honderd euro uitgeef dan dat ik iets goedkoops eet in een bistro. Voor het geld dat je aan zo’n eenvoudige maaltijd geeft kan ik thuis zelf iets veel lekkerder maken.”

“Als ik een tof beeld of een mooi schilderij tegenkom, dan durf ik dat ook kopen. Zo heb ik een tijd geleden in een galerij in Frankrijk een sculptuur gekocht die mijn vrouw en ik meteen aansprak. Sommige vrienden verklaren me gek en vragen me waarom ik mijn geld uitgeef aan zo’n stuk verroest, geplooid ijzer, maar dat stoort me niet. Ik moet wel toegeven dat werken van echt bekende kunstenaars te hoog gegrepen zijn voor mij. Aan een kunstwerk wil ik maximum 1.500 à 2.000 euro uitgeven.”

Mee met de trends

Aan kleding moet Merho tegenwoordig meer geld spenderen dan vroeger. “In mijn beginjaren zat ik dagenlang in mijn atelier te tekenen en was het van geen belang welke kleren ik droeg. Maar tegenwoordig is er veel te doen rond ‘De Kiekeboes’ en dus moet ik ook de deur uit voor evenementen of voor interviews op tv. En dan is het natuurlijk wel belangrijk dat je kleding wat verzorgd is. Vandaar dat ik er nu ook meer geld aan uitgeef.”

Ook voor elektronische gadgets reserveert de geestelijke vader van onder meer Fanny en Konstantinopel een groter budget dan vroeger. “De app van de Kiekeboes wil ik natuurlijk ook graag kunnen downloaden op m’n eigen iPad. Ik merk van mezelf dat ik tegenwoordig haast automatisch begin mee te doen met al die technologische trends: ook ik heb een iPhone en ik heb ook onlangs nog een nieuwe laptop gekocht.”

NV Merho

“Ik heb al verschillende keren een grote reis door Amerika gemaakt en uiteraard kost dat een aardige som, maar na zo’n ervaring heb ik gegarandeerd weer inspiratie voor een nieuw stripverhaal. Op die manier investeer ik dus ook in mijn eigen carrière.”

“Ik heb trouwens een eigen nv, heb drie mensen in dienst en ook mijn vrouw en mijn dochter werken voor mij. Ik heb dus behoorlijk wat personeelskosten. Tegenwoordig verwacht de uitgever dat ik mijn strips digitaal aanlever en daarvoor heb ik dus een krachtige computer nodig. We gebruiken de computer om de strips te letteren en in te kleuren, de rest gebeurt nog met de hand, al zal het inkten binnenkort ook met de computer moeten gebeuren. Het gevolg van dat alles is dat de uitgever nu veel minder kosten heeft dan vroeger, maar ik veel meer. Ik moet ook voortdurend investeren in upgrades en nieuwe software, wat het allemaal erg duur maakt.”

Steeds rijkelijker gaan leven

In de loop der jaren heeft Merho zijn inkomen en ook zijn uitgavenpatroon zien evolueren. “Ik ben heel bescheiden begonnen, maar nu maak ik een van de best verkopende stripreeksen die er in Vlaanderen verschijnen. Ik heb nooit echt honger geleden, maar het was wel pas midden de jaren 80 dat ik merkte dat ik van strips tekenen goed kon leven. De grote doorbraak kwam er dan in de jaren 90 toen ik mijn overstap naar de Standaard Uitgeverij gemaakt heb. Ik merk van mezelf dat ik, naarmate het succes steeg, steeds vlotter geld ging uitgeven. Hoewel ik nog een spaarzaam kantje heb, gebeurt dat toch haast automatisch.”

Gevraagd naar zijn dierbaarste materiële bezit noemt Merho zijn archief van originele Kiekeboe-tekeningen. “Van de meeste van mijn bezittingen zou ik afstand kunnen doen, maar die tekeningen zijn onvervangbaar. Een aantal van die stripplaten heb ik wel verkocht of weggegeven, maar de meeste heb ik nog liggen. Uiteindelijk is dat toch mijn levenswerk en bewijst die stapel tekeningen wat ik ooit allemaal gedaan heb.”