De helden van morgen: Vlaming Dries Buytaert

Ze zijn jong, ze zijn bijzonder beloftevol en bovenal heerlijk eigenzinnig. De een speelt accordeon voor daklozen en Rwandese vluchtelingen. Een ander mag aan tafel met Indiase en Chinese topdiplomaten en neemt intussen het Belgische en Europese buitenlandbeleid zwaar op de korrel. Een 18-jarige Noor schaakt alle grootmeesters naar huis, een 31-jarige Antwerpenaar ontwikkelt gratis software waar zelfs het Witte Huis vandaag op draait. Een ding is zeker. Of het nu als wetenschapper, imam, ondernemer of muzikant is: stuk voor stuk timmeren deze lieden aan een betere wereld. Zij het elk op een unieke manier.

Benieuwd naar de namen, naar het volledige verhaal achter deze smaakmakende profielen? Dan zit u de komende drie weken goed bij ons. De redactie van Vacature magazine schotelt u vijftien portretten voor van binnen- en buitenlandse jonge helden.
Dat ze u vooral mogen inspireren…  

Vlaming Dries Buytaert (31),  de bedenker van Drupal, de basissoftware om zelf gratis je website te ontwikkelen
Peetvader van 500.000 websites

Op 20 april spreekt Dries Buytaert voor ruim 3.000 Drupal-fans tijdens de conferentie in San Francisco. "Wij organiseren elk half jaar een conferentie die vanuit de hele wereld duizenden Drupal-ontwikkelaars aantrekt.” Buytaert is niet alleen de peetvader van deze grote Drupal-gemeenschap, hij bestuurt ze deels vanuit de Belgische vzw Drupal Association. “Elke zes maanden verdubbelt de gemeenschap in grootte. In 2001 heb ik de eerste versie van Drupal om websites te maken, op het internet gezet. Nog geen tien jaar later bouwen al 500.000 organisaties hun websites ermee, van de Duitse Playboy tot het Witte Huis.” Ook Le Figaro, de Wereldbank, en de Stichting Kofi Annan zijn Drupal-gebruikers. En in België steunen grote mediabedrijven als VTM, TV1 en RTBF op Drupal voor hun websites.

Welwillende dictator

We spreken Dries Buytaert (31) in het bureau aan de Singel in Berchem dat hij huurt. Hij is juist teruggekeerd van een rondreis in de States: "Ik was een week op ons hoofdkwartier in Boston. Daar  ben ik bijna elke maand, onder meer voor de vergadering van de ‘board’. Verder ging ik naar een conferentie in Austin (Texas) en nog enkele dagen naar San Francisco. Mijn agenda zat overvol." Een werkdag van Dries Buytaert begint rond 8 uur en loopt tot 18 uur. Dan is het tijd voor zijn gezin: hij heeft twee zoontjes Axl (2,5 jaar) en Stan (9 maanden). Rond 20.30 uur gaat de laptop op de schoot om mails te beantwoorden terwijl zijn vrouw Karlijn televisie kijkt. "Ik kijk al tien jaar geen tv meer. Mijn motto luidt 'werk hard en leef hard'."

Binnen Drupal is Dries Buytaert nog steeds de 'project leader'. "Binnenkort lanceren we Drupal 7. Ik beslis welke toepassingen daar in komen. Ik controleer ook de kwaliteit van de implementatie van die 'features'. Ze noemen mij een welwillende dictator. Voor elk thema, bijvoorbeeld het gebruiksgemak, lopen er publieke discussies over specifieke verbeteringen. Meestal ontstaat er een consensus na een discussie. Die afspraak kan ik dan bekrachtigen. Soms ontstaan er tegengestelde kampen en moet ik wel knopen doorhakken." Aan dit werk spendeert hij elke dag nog drie à vier uur.

Momenteel bestaat Drupal uit een basisversie waaraan 5.000 verschillende modules kunnen gekoppeld worden: van gesprekforums tot e-commerce. "Het is als een Legodoos: u bouwt uw website door verschillende modules met elkaar te combineren. Die toepassingen worden allemaal gratis aangeleverd door een duizendtal bedrijfjes die tot het ecosysteem van Drupal behoren. Door tienduizenden ontwikkelaars die dagelijks hun steentje bijdragen, blijft Drupal heel innoverend. Zelfs onze grootste commerciële concurrenten kunnen daar niet tegen op. Dat is belangrijk omdat de ontwikkelingen op het internet sneller en sneller gaan. De commerciële bedrijven wachten meestal af. Onze ontwikkelaars springen op die nieuwigheden.”

Boekjes van vader

Dries Buytaert zat al aan een computer, de Commodore 64 van zijn vader, voor hij goed en wel kon lezen. "Mijn vader, een gynaecoloog, had boekjes gekocht waardoor kinderen zelf de code voor een spelprogramma konden intikken. Toen ik veertien was, vroeg vader me een programma te schrijven om zijn patiënten te kunnen opvolgen.
Met de hulp van enkele Engelse boeken heb ik daar een deel van mijn grote vakantie aan besteed. Het was zweten, maar eind augustus draaide het programma."

Uiteindelijk begon Dries Buytaert aan informaticastudies aan de Universiteit Antwerpen. "Omdat je in Antwerpen geen studie burgerlijk ingenieur kon volgen en omdat ik hier een lief had.”
In zijn studententijd legde hij de basis voor Drupal: "Ik had als een van de eersten een wireless netwerkkaart gekocht in de VS. Eén van mijn beste vrienden zat aan de overkant van de straat op kot. En hij kreeg een van de eerste ADSL-lijnen in het kader van een proefproject. We hebben een draadloze verbinding gemaakt naar zijn kot zodat ik op dat snelle ADSL-netwerk kon. Het duurde niet lang of andere studenten uit de buurt hingen mee aan diezelfde lijn. Om elkaar berichten te kunnen sturen, heb ik toen een 'message board' (een berichtensysteem, nvdr) geschreven. Daarvoor gebruikte ik twee nieuwe technologieën, de programmeertaal PHP en de databasetechnologie MySQL.”
Wanneer hij in 2000 afstudeert, beslist Dries Buytaert zijn berichtenbord op het internet te plaatsen: "Bij de registratie van de domeinnaam tik ik 'drop.org'. Het werd aanvaard. Ik bleef er toepassingen aan toevoegen. Het evolueerde langzaam naar een 'content management systeem' met onder meer een 'public diary'. De term 'bloggen' was nog niet in gebruik. Ik kreeg meer en meer bezoekers die geïnteresseerd waren in de toekomst van het internet. Omdat ik experimenteerde, schoven ze me suggesties toe. Op den duur kreeg ik zoveel tips, dat ik op 15 januari 2001 de code beschikbaar stelde, zodat die bezoekers hun eigen suggesties konden implementeren. Ik heb het systeem gereleased als 'open source licentie', hoofdzakelijk omdat ik vertrouwd was met de licentie van Linux. Ik heb toen dertig seconden nagedacht over de naam: het werd een naamspeling op drop: 'druppel' werd in het Engels 'drupal'.

Eindelijk boter bij de vis

Na zijn studies werkte Dries Buytaert drie jaar als 'embedded software engineer' bij Acunia, een spin-off van de K.U.Leuven die navigatiesystemen maakte voor vrachtwagens. "Maar na mijn uren bleef ik aan Drupal sleutelen."
Wanneer de dotcomcrisis zich laat voelen, zoekt hij andere oorden op: "Ik was gebeten door het onderzoeksvirus." In 2003 begint hij bij professor Koen De Bosschere (UGent) aan een doctoraat over technieken om Java-programma's sneller te laten draaien. In 2008 legt hij zijn eindwerk voor aan een jury waarin kleppers zetelden als James Gosling (de uitvinder van Java) en Michael Hind, een toponderzoeker van IBM.

"De dag na de presentatie van mijn doctoraat ben ik ons bedrijfje Acquia gestapt. Ik had al zeven jaar in Drupal geïnvesteerd. Er waren al boeken over verschenen, de Drupal-conferenties trokken honderden bezoekers en ik had er nog geen frank aan verdiend.” Waarom richtte hij zijn bedrijfje op in Boston? "We moesten dicht bij de markt beginnen. Amerika is het belangrijkste Drupal-land, met de meeste en de grootste sites. We hadden in Boston ook vlot contact met kapitaalverschaffers. Mijn partner, Jay Batson, en ik trokken met onze plannen naar een vijftal venture kapitaalverschaffers, die ervaring hadden met het internet. Er was meer interesse dan we geld nodig hadden."
Uiteindelijk ging het duo met drie fondsen in zee: North Bridge, Sigma Partners en O'Reilly Alpha Tech. Deze venture kapitalisten injecteerden zeven miljoen dollar. "Ze leveren niet alleen geld, ze hebben allen ervaring met het opstarten van websites. Intussen loopt het zo goed met Acquia dat we voorop lopen op ons oorspronkelijk plan.”

Een jaar geleden telde Acquia veertig medewerkers, nu al zestig, waarvan enkelen in Duitsland en Groot-Brittannië. Daarom haalde zijn bedrijf vorig jaar nog eens 8 miljoen dollar op. Een beursintroductie is voorlopig niet in zicht. “Acquia is gespecialiseerd in  onderhoud van Drupal-sites. Sommige Drupal-websites vertegenwoordigen een investering van 100.000 euro of meer. Zo’n onderneming wil dat haar website goed onderhouden en gecontroleerd wordt. Acquia verkoopt onderhoudsabonnementen.”
Ook de nieuwe website van het Witte Huis is gebouwd met Drupal. “Eigenlijk is het logisch: de Obama-administratie mikt op transparantie en openheid, en Drupal maakt dat mogelijk.  Acquia verzorgde het toezicht bij de opbouw en staat nu in voor het onderhoud. Wij garanderen dat er binnen het halfuur aan een probleem wordt gewerkt."

“Toen ik startte met Drupal dacht ik dat een tiental mensen mijn systeem zouden willen gebruiken. Een masterplan had ik helemaal niet. Maar tien jaar later zijn er ruim 500.000 sites gebouwd met Drupal.” Buytaert bewijst dat Vlamingen kunnen meespelen aan de top van de it-wereld: "Dat kan zeker. Wie in Boston zit of in San Francisco (Silicon Valley) heeft een voordeel: daar hangt een beter ondernemingsklimaat. Bijvoorbeeld, het talent van mijn managementteam bij Acquia kon ik hier nooit gebundeld krijgen. In België moet je harder en langer vechten om hetzelfde de bereiken."
Zijn ambitie? Drupal verder laten groeien. “We zijn groot met onze duizenden ontwikkelaars, maar we zijn minuscuul klein als je weet dat slechts een fractie van de websites van deze wereld met Drupal worden gebouwd. Die vijver moet blijven groeien.”

Wie is Dries Buytaert?

- Geboren in Wilrijk in 1978
- Bedenker en nog steeds 'project lead' van Drupal
- Studeert in 2000 af als licentiaat informatica (Universiteit Antwerpen)
- Lanceert op 15 januari 2001 de eerste versie van Drupal
- Richt in 2007 zijn eigen bedrijf Acquia op (Boston, VS), samen met partner Jay Batson
- Sinds 2008 doctor in de informatica aan de universiteit van Gent
- Lanceert in 2008 de spamfilter Mollom samen, met vriend Benjamin Schrauwen
- Werd in 2008 door BusinessWeek én de Amerikaanse technologie-universiteit Massachussetts Institute of Technology (MIT) verkozen tot Young Entrepreneur of Tech
- Woont met zijn vrouw Karlijn en zoontjes Axl (2,5 jaar) en Stan (9 maanden) in Berchem.
- Hobby: fotografie

Tekst Erik Verreet - Foto Griet Dekoninck