Ben Woldring, een webtovenaar van acht miljoen euro

Wie is Ben Woldring?

- Begon op zijn dertiende met ondernemen. Zijn eerste ‘vergelijkingssite’, waarin hij telefoontarieven vergeleek, sloeg in als een bom

-
Runt momenteel 9 succesvolle vergelijkingssites

-
Is één van de meest succesvolle internetondernemers van zijn generatie, gewezen ‘young entrepreneur of the year’ van Ernst & Young en veelgevraagd spreker in binnen- en buitenland.

Amper 25 is hij, maar voor het geld hoeft hij het al lang niet meer te doen. Ben Woldring, een sympathieke krullenbol uit Friesland, is al twaalf jaar in ‘business’, runt negen succesvolle vergelijkingssites en heeft intussen ook een vaste stek in de Quote Top 100, dé referentielijst voor rijk en succesvol Nederland.

Bellen.com

Het onwaarschijnlijke succesverhaal van Ben Woldring startte toen hij amper dertien was, met een doordeweekse schoolopdracht. “Die eerste website, waarin ik een aantal Nederlandse telefoontarieven vergeleek, werd opgemerkt door een redacteur van het consumentenprogramma ‘Kassa’. We schrijven 1998, het internet stond nog in de kinderschoenen, en die site had ik in elkaar gebokst op basis van enkele vuistregels die ik in een boekje uit de bibliotheek had teruggevonden. Na mijn eerste televisieoptreden zat ik als piepjong broekje nog wat na te praten met de bonzen van een aantal grote telefoonmaatschappijen. Zij toonden zich behoorlijk onder de indruk en stonden bij wijze van spreken in de rij om te adverteren. Kort nadien kreeg ik een belletje van de directeur van een van die bedrijven: of ik niet geïnteresseerd was in een vlot bekkende domeinnaam. De registratie daarvan was toen nog peperduur, zodat ik over dat aanbod dan ook geen tweemaal moest nadenken. Meteen was www.bellen.com een feit. Pas toen ik enkele dagen later ook effectief een aantal facturen moest opmaken, begon het me te dagen. Ik besefte dat ik een heus bedrijf zou moeten oprichten, en tegelijk doken de eerste praktische problemen op. Zo was ikzelf volgens de Nederlandse wetgeving te jong om directeur te zijn, dus kreeg mijn moeder die functie toegewezen.”

Geen geboren ondernemer

“Ik zou liegen, mocht ik beweren dat het ondernemen me in het bloed zat”, blikt Woldring terug op de beginjaren van zijn bedrijf. “Zo herinner ik me dat ik mijn eerste advertentie verkocht voor een belachelijk laag bedrag, vijftig of honderd gulden. Tot ik enkele dagen later, nadat ik in contact gekomen was met een gespecialiseerd reclamebureau, tot het besef kwam dat dit veel te weinig was. Al doende heb ik ontzettend veel geleerd, maar ik ben ook al vlug tot de conclusie gekomen dat een combinatie van overmoed en een gebrek aan ervaring een bijzonder gevaarlijke cocktail kan vormen. Heel wat jonge ondernemers komen vandaag in moeilijkheden omdat ze met zoveel zaken tegelijk bezig zijn dat ze hun business zelf uit het oog verliezen. Dat is dan ook een van de eerste lessen die ik geleerd heb: concentreer je op datgene waar je zelf goed in bent en laat de rest over aan mensen die op dat vlak hun expertise bewezen hebben. Sowieso waren de voorbije jaren op zowat alle vlakken één grote leerschool.”

Buikgevoel volgen

Woldrings succesverhaal begon met Bellen.com, maar medio vorig jaar voegde hij al een negende site toe aan zijn stilaan indrukwekkende portfolio: looking for booking, een webstek om de prijzen van hotelkamers op ruim dertig boekingsites wereldwijd te vergelijken. “Een idee dat stomweg ontstond toen ik voor een of andere conferentie in een buitenlands hotel zat. Ik raakte er aan de bar in gesprek met andere hotelgasten en moest vaststellen dat ik mijn kamer veel duurder betaald had dan zij, omdat ik via een andere site had geboekt. Dat bracht me op het idee om een overkoepelende site op te zetten die het aanbod en de prijzen van een hele rist boekingssites samenbrengt en vergelijkt. Intussen zitten we met die site al aan ruim 22.000 hotels in heel Europa. We spelen daarmee duidelijk in op een maatschappelijke vraag, en eigenlijk loopt dit als een rode draad doorheen onze bedrijfsgeschiedenis. Ik heb geen vaste criteria waarop ik me baseer om een nieuwe markt in te duiken. Het is doorgaans een buikgevoel, of iets wat me persoonlijk bezighoudt. Toen de energiemarkt in Nederland enkele jaren terug geliberaliseerd werd, zaten heel wat consumenten met vragen rond de weinig transparante tarievenstructuur. Zo is Gaslicht.com ontstaan, een site waarin we op zoek gaan naar de voordeligste energieleverancier op basis van je individuele verbruikspatroon. Consumenten worden almaar mondiger, ook op internet, dat klopt, maar tegelijk zijn heel veel diensten en producten ook veel complexer geworden. Dat maakt ons vandaag nog altijd even relevant als twaalf jaar geleden. Al onze sites samen lokken nu dagelijks goed 30.000 unieke bezoekers, en vooral de energiesites zitten stevig in de lift.”

Advertentieruimte verkopen

Het businessmodel van de ondernemende Fries is even eenvoudig als efficiënt. “Bedrijven kunnen advertentieruimte aankopen op onze sites. Paradoxaal genoeg zijn het vooral die bedrijven die niet zo goed scoren die eerst willen adverteren. Zij willen zich blijkbaar extra profileren. Daarnaast sluiten we licentiecontracten af met andere bedrijven die onze vergelijkende tabellen willen overnemen. Belcompany bijvoorbeeld gebruikt onze informatie rond mobiele abonnementen op hun site en in hun winkels. En last but not least rinkelt onze kassa ook als bezoekers van op onze sites doorklikken naar de webstek van andere bedrijven.”

“Vooral in de beginjaren hingen er regelmatig grote bedrijven aan de lijn die niet zo goed scoorden in onze vergelijkingen, en die me polsten of daar geen mouw aan te passen viel. Op dat vlak ben ik altijd bijzonder categoriek geweest: onze totale onafhankelijkheid is de hoeksteen van het bedrijfsmodel. Daar viel dus niet aan te tornen. Bedrijven die graag een andere boodschap overbrengen, moeten dan maar advertentieruimte aankopen.”

Miljoenenbusiness

Anno 2010 heeft Woldring zelf een twintigtal medewerkers in dienst. Over de omzet van zijn bedrijf blijft hij eerder vaag. “Laten we het er maar op houden dat dit een miljoenenbusiness is”, klinkt het.  Als we mogen afgaan op de cijfers die Quote jaarlijks publiceert , loopt het inderdaad meer dan lekker: in 2008 was Woldring ‘nog maar’ 5 miljoen waard, vorig jaar liep zijn marktwaarde dus al op tot acht miljoen. Benieuwd waar hij dit jaar zal eindigen.

Tekst: Filip Michiels - Foto: Stef Steneker

Lees ook de verhalen van onze andere jonge helden.